Andersen betaalt record aan schikking

Het accountantskantoor Arthur Andersen betaalt 217 miljoen dollar in een schikking met de Baptist Foundation uit Arizona. De schikking viel op de laatste werkdag voordat de rechtszaak, die gedupeerde beleggers hadden aangespannen, zou dienen, zo bericht de Amerikaanse zakenkrant Wall Street Journal vandaag.

De leiding van de Baptist Foundation had van de charitatieve instelling een soort pyramidefonds gemaakt, waar Andersen de boekhouding van controleerde. De stichting beloofde geld te steken in kerken, maar gebruikte de inleg in de praktijk om aan toegezegde beleggingsrendementen te voldoen. Andersen, momenteel zwaar onder druk door zijn rol in de affaire met het Amerikaanse energieconcern Enron, negeerde eerdere waarschuwingen van beleggers en doorzag de frauduleuze constructie niet.

De schikking met de Baptist Foundation is de grootste van Andersen tot nu toe, maar gedupeerden uit de Enron-affaire hebben van de accountant al een schikking aangeboden gekregen van 750 miljoen dollar. Die is echter afgewezen. Een nieuwe tegenslag voor Andersen betreft het weglopen van chemiereus Merck. Dit concern maakte vrijdag bekend dat de boeken tegenwoordig door PricewaterhouseCoopers worden nagezien. Andersen was sinds 1971 de controlerende accountant van Merck. Na Enron was Merck de grootste klant van Andersen. Bijna de helft van de bedrijven die in 2001 van accountant wisselde bij de vijf grootste accountants in de VS was klant van Andersen.

Directeur P. de Vries van de Vereniging voor Effectenbezitters (VEB) verklaarde vanochtend desgevraagd bij aandeelhoudersvergaderingen geen actie te zullen ondernemen tegen Andersen. Formeel is de aanwijzing van de accountant een zaak van aandeelhouders maar in de praktijk komt daar weinig van terecht. ,,Het is al met al wel een reden om de aanwijzing van de accountant expliciet op de agenda te zetten. Daarmee wordt het gemakkelijker bespreekbaar en zo'n agendapunt doet de accountant beseffen dat hij er ook is voor de aandeelhouder.'' De Vries ziet geen aanleiding een campagne tegen Andersen te voeren. ,,Ik denk dat Nederlandse accountants meer op elkaar lijken dan dat zij op hun Amerikaanse moeder lijken.'' Onder de Nederlandse beursfondsen zijn onder meer uitzendbureau Vedior en telecombedrijven UPC, Versatel en KPN Qwest klant van Andersen.