Schumacher weer de grote favoriet

Als de voortekenen niet bedriegen wordt de strijd om het wereldkampioenschap Formule I, de competitie die morgen in Melbourne begint met de Grand Prix van Australië, dit jaar een interessante aangelegenheid, hoewel het voor de concurrentie ontmoedigend was dat wereldkampioen Michael Schumacher gisteren in de vrije training zelfs met zijn oude Ferrari nog sneller was dan de concurrentie.

Er is vorig jaar lang `doorontwikkeld' aan de oude wagen, zodat Ferrari in afwachting van de nieuwe state-of-the-art F2002 (die lichter is en sneller schakelt), het zich rustig kan permitteren de eerste wedstrijden met het oude model te rijden. Ferrari kan het zich in Marinello blijkbaar veroorloven te wachten met de nieuwe F2002 totdat hij absoluut betrouwbaar is.

Technisch directeur Ross Brawn heeft zijn zaakje zo goed op orde, dat Schumacher het team de verzekering heeft gegeven dat hij ook na 2004, als zijn contract afloopt, bij de Scuderia blijft. Waarom ook niet? De Duitser (53 Grand-Prixzeges), die dit jaar het record van vijfvoudig wereldkampioen Juan Manuel Fangio kan evenaren, staat op het punt alle records te breken met Ferrari.

De reglementen in de Formule I zijn niet ingrijpend gewijzigd, dus ook de wagens niet. De beste teams van vorig jaar – Ferrari, Williams en McLaren – heben daardoor de wagens alleen maar `doorontwikkeld' en niet opnieuw gebouwd. Bij één van deze drie renstallen zit logischerwijs ook de nieuwe wereldkampioen, hoewel Schumi de grote favoriet blijft. In Australië bleek gisteren bij de training al dat Williams de grootste concurrentie voor Ferrari vormt. Maar bij Williams gunnen Ralf Schumacher (de broer van) en Juan Pablo Montoya elkaar het succes niet.

Bij McLaren heeft Mika Häkkinen voor een jaar afscheid genomen, om meer vrije tijd te hebben voor zijn gezin. Niemand verwacht dat hij terugkeert in de Formule I. Teambaas Ron Dennis contracteerde al een nieuwe `vliegende Fin': Kimi Räikkönen. Naast de aanstormende jeugd beschikt McLaren ook nog over de Schotse routinier David Coulthard; een uitgebalanceerde combinatie.

Toyota maakt zijn entree in de Formule I. Alain Prost moest met zijn team wegens gebrek aan financiën afhaken. Ook Jos Verstappen (wellicht testrijder bij Sauber) ontbreekt voorlopig. Hij moest bij Arrows plaats maken voor de Duitser Heinz-Harald Frentzen.