Zwalkend Ajax lijdt duur puntenverlies

Vier dagen voor de verbleekte klassieker tegen Feyenoord presenteerde Ajax zich gisteravond opnieuw in de stijl van de Australische shorttracker Bradley als titelkandidaat. Per ongeluk won de zwakste deelnemer aan de olympische finale in Salt Lake City een gouden medaille, omdat al zijn concurrenten voor de finish onderuit gingen. Na het beschamende 1-1 gelijkspel tegen Fortuna Sittard weet Ajax-coach Ronald Koeman zeker dat zijn ploeg alleen op die manier PSV en Feyenoord achter kan zich houden.

Al maanden geleden is Fortuna Sittard begonnen aan zijn afscheidstournee in de eredivisie, want alleen coach Hans de Koning mijmert nog over een miraculeuze ontsnapping aan degradatie. Ondanks de remise met Ajax zal de lijdensweg van de Limburgers vrijwel uitzichtloos zijn als nummer zeventien Sparta zondag de royale voorsprong op Fortuna tot dertien punten vergroot. Het was veelzeggend dat Ajax-trainer Koeman zich na het fantasieloze en ongeïnspireerde optreden van zijn elftal met enige gêne op hetzelfde voetstuk plaatste als Fortuna. ,,Ik was hier al bang voor'', mopperde Koeman. ,,Wij kunnen het ons niet permitteren een wedstrijd tegen de hekkensluiter op tachtig procent van ons kunnen af te werken. Net als Fortuna Sittard zal ook Ajax moeten knokken voor de punten.''

Als één ding immers niet is veranderd sinds het ontslag voor Adriaanse, is het de magere status van het elftal van Ajax. Ook het nieuwe technische duo Koeman en Krol werd geconfronteerd met het falende aan- en verkoopbeleid van de afgelopen jaren. Met een ingrijpende sanering hoopt de directie van Ajax het aantal contractspelers terug te brengen van 56 tot ongeveer veertig. De wanprestatie in Sittard versterkte het idee dat Ajax zijn overbodige en veel te dure spelers aan de straatstenen niet kwijt kan. Wrang is de conclusie dat doelman Grim voor bijna elke club in de eredivisie nog een versterking kan zijn, terwijl juist de bijna 37-jarige keeper onlangs kreeg te horen dat zijn dienstverband met Ajax na dit seizoen wordt beëindigd.

Koeman gunt Grim een stijlvol afscheid en uitgerekend de kaal geschoren doelman was zo ongeveer de enige Ajacied, die gisteravond niet verzaakte. Maar liefst drie keer verscheen een aanvaller van Fortuna in de eerste helft vrij voor het doel van Ajax. Binnen de minuut troffen Landerl en Hamming de benen van Grim, waarna ook de bij Fortuna teruggekeerde spits Simons de Ajax-keeper op zijn weg vond. In de 52ste minuut had ook Grim geen antwoord op het schot van Hamming na een demarrage van Landerl. ,,Grim heeft professioneel gereageerd op een voor hem vervelende mededeling'', constateerde coach Koeman. ,,Als eerste keeper heeft Fred nooit gefaald bij Ajax en ook tegen Fortuna heeft hij de ploeg op de been gehouden. Maar dat verandert niets aan de situatie voor volgend seizoen.''

Wie mag zich bij Ajax wel veilig wanen ondanks een doorlopend contract? Schaduwspits Knopper werd gisteravond zelfs gepasseerd door de talenvolle Zuid-Afrikaan Pienaar, die bij zijn debuut in het eerste elftal meteen alle vrije trappen en corners opeiste. Zijn spel illustreerde de gebrekkige hiërarchie bij Ajax, waar ook de tot aanvoerder gepromoveerde libero Chivu zich niet als leider manifesteert. Zolang het pas 18-jarige wonderkind Van der Vaart revalideert na een knieoperatie gaat Ajax gebukt onder een schrijnend gebrek aan creativiteit. Zelfs tegen een armoedige ploeg als Fortuna moest de door Koeman gerehabiliteerde verschoppeling Van Halst regelmatig de kwetsbare verdediging bijstaan, waarin de reeds door Adriaanse afgeschreven Noorse voorstopper Bergdølmo de zwakste schakel was.

Van Halst voetbalde ook tegen zijn voormalige club Fortuna als bijtend zoutzuur. Maar de 32-jarige middenvelder staat dan ook model voor de huidige cultuur bij Ajax, dat zich allang niet meer met vernuftig pressievoetbal kan onderscheiden. Ook de aanvallers gaven bij Fortuna een brevet van onvermogen af. Na zijn beslissende doelpunt tegen NAC kreeg spits Machlas weer een basisplaats ten koste van Ibrahimovic, maar trainer Koeman beseft dat hij niet eindeloos kan schuiven met zijn aanvallers. Alsof hij zichzelf vermanend toesprak, constateerde Koeman dat ,,je moet oppassen dat het tussen Machlas en Ibrahimovic geen lootjes trekken wordt, waarbij rugnummer negen of negentien uit de emmer rolt''. Veel lijkt het niet uit te maken.

Machlas leverde met een listige steekpass op Wamberto nog een bijdrage aan de gelijkmaker voor Ajax. Ibrahimovic kwam als vervanger van Pienaar niet verder dan een door Fortuna-keeper Hesp gepareerd schot. Hossam liep als invaller verloren rond. Ook rechtsbuiten Van der Meyde is onzichtbaar sinds hij te voorbarig werd gepresenteerd als kandidaat voor het Nederlands elftal. Op zijn positie keerde de aan zijn knie geopereerde Van der Gun, die met Ajax 2 al de halve finales van het KNVB-bekertoernooi bereikte, na vijf maanden weer terug in het eerste elftal. Maar zelfs door lootjes te trekken, zal Koeman dit seizoen geen aansprekend elftal meer kunnen opstellen.

Fortuna Sittard

1

Ajax

1

Ruststand 0-0. 52. Hamming 1-0, 59. Wamberto 1-1. Schds: Schenkels. Tsch: 8875. Gele kaarten: Van der Hoeven, Simons (Fortuna Sittard) en O'Brien (Ajax).