VS sturen elitetroepen naar Georgië

De Verenigde Staten sturen elitetroepen naar de voormalige sovjetrepubliek Georgië om Georgische legereenheden op te leiden in de bestrijding van ,,een groeiende terroristische dreiging'' in hun land. De VS hebben al tien gevechtshelikopters vooruit gestuurd.

Dat hebben woordvoerders van het Amerikaanse ministerie van Defensie meegedeeld. Ze presenteerden de beslissing als de opening van een derde front tegen het terrorisme na Afghanistan en de Filippijnen. In Afghanistan vechten Amerikaanse militairen tegen nog actieve Talibaan en leden van Al-Qaeda, het terreurnetwerk van Osama bin Laden; in de Filippijnen leiden ze sinds kort Filippijnse militairen op in de strijd tegen de moslimterroristen van Abu Sayyaf.

De Amerikaanse krant The Washington Post meldde vandaag dat er al vijf Amerikaanse instructeurs in Georgië zijn om Georgische militairen vertrouwd te maken met de UH-1H Huey gevechtshelikopters. De Georgische regering bevestigde dat vandaag; ze meldde tevens dat de Amerikanen niet actief aan gevechtsoperaties gaan deelnemen. De Amerikaanse inzet is het resultaat van een bezoek van minister van Defensie Donald Rumsfeld aan Georgië in december. De Georgische president Sjevardnadze zei toen tegen Rumsfeld dat Georgië steun nodig heeft bij de bestrijding van moslimstrijders en bij de modernisering van de strijdkrachten. Het thema kwam volgens The Washington Post ook al eerder, tijdens Sjevardnadzes bezoek aan Washington in oktober vorig jaar, ter sprake.

De moslimrebellen zijn Tsjetsjenen, die opereren in de Pankisi-kloof, een ontoegankelijk en ruig berggebied dat grenst aan Tsjetsjenië en dat door Tsjetsjeense strijders als uitvalsbasis wordt gebruikt voor hun strijd tegen de Russen in eigen land. In de kloof bevinden zich ook rond zevenduizend Tsjetsjeense vluchtelingen. Ze zijn er veilig voor Russische artilleriebombardementen. Algemeen wordt door militaire waarnemers aangenomen dat in de Pankisi-kloof ook strijders zitten van Al-Qaeda, net zoals Al-Qaeda in Afghanistan werd gesteund door een groot aantal Tsjetsjeense vrijwilligers.

De relaties tussen Rusland en Georgië zijn al geruime tijd zeer slecht, onder andere wegens de aanwezigheid van de Tsjetsjenen in de Pankisi-kloof. Rusland verwijt de Georgische regering te weinig te doen tegen die Tsjetsjenen of die zelfs te steunen.

Een door The Washington Post geciteerde zegsman van het Pentagon zei dat ,,er geen enkele twijfel bestaat'' dat er sprake is van ,,een daadwerkelijke terroristische bedreiging tegen de ,,democratische regering van Georgië''. ,,We hebben Sjevardnadze laten weten dat we hem zullen helpen. We hebben ons verplicht hiermee door te gaan.''