Schijnoffer Zürich snijdt geen hout

Zürich Financial Services, de zieke man van de Europese verzekeringswereld, blijft de gemoederen bezighouden. Rolf Hüppi, de voornaamste verantwoordelijke voor de problemen van Zürich, stapt na elf jaar eindelijk op als president-directeur. Voor beleggers, die de koers van het concern het afgelopen jaar met 60 procent zagen dalen en al geruime tijd aandringen op Hüppi's vertrek, is dat reden een gat in de lucht te springen. En dat deden ze in eerste instantie dan ook. De koers van Zürich steeg 10 procent na het bekend worden van het nieuws. Maar daarna keerde de scepsis die het concern gewoonlijk omringt terug en verdampte de koerswinst.

Het zou ook Hüppi's stijl niet zijn geweest als hij plotseling gehoor had gegeven aan de oproepen van beleggers om zijn dubbelrol als president-directeur èn bestuursvoorzitter op te geven. Er is nog geen nieuwe president-directeur benoemd, wat een vreemde indruk maakt en de suggestie wekt dat de autocratische Hüppi achter de schermen actief zal blijven. Eveneens verdacht is de timing van de operatie, één maand voor de publicatie van de jaarcijfers. Voor Hüppi, die het afgelopen jaar vier winstwaarschuwingen de wereld instuurde, zou dit wel eens een tactische terugtocht kunnen zijn aan de vooravond van een nieuwe teleurstelling. De Amerikaanse asbestclaims nemen hand over hand toe, de claims in verband met het WTC blijven stijgen en de kapitaalbasis van het concern is zwak. Zelfs de Zwitserse toezichthouders maken zich zorgen. Door één positie op te geven, kan Hüppi de andere misschien versterken.

Maar zelfs als dat niet zo is, wie zou dan de nieuwe baas van Zürich willen worden, zeker nu deze louter als bliksemafleider voor Hüppi zou fungeren? Te oordelen naar het aantal hogere functionarissen dat onlangs is opgestapt, is de belangstelling niet groot. De prijs die voor deze bestuurlijke chaos wordt betaald is hoog. Zürich wordt verhandeld op een niveau van slechts eenmaal de in het bedrijf verankerde waarde, een korting van 50 procent ten opzichte van zijn branchegenoten. Het zou voor iedereen het beste zijn als de aandeelhouders Hüppi snel definitief overboord zetten.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld