Duitse Pechstein beste schaatsster na gouden race

Met haar zege op de 5.000 meter kon Claudia Pechstein zich zaterdag in Salt Lake City laten kronen als de meest succesvolle schaatsster van de Winterspelen. Een dag na haar 29ste verjaardag vestigde ze een wereldrecord (6.46,91), net als twee weken geleden toen ze Gunda Niemann opvolgde als olympisch kampioene op de 3.000 meter.

Pechstein werd ook de meest succesvolle Duitse sporter aller tijden bij Olympische Winterspelen. Ze nam de eerste plaats op de ranglijst aller tijden over van Karin Kania en Niemann. Zij wonnen in hun loopbaan drie maal goud, vier maal zilver en eenmaal brons. De eerste niet schaatser op de eeuwige ranglijst is Ricco Gross. De biatleet werd in Salt Lake City een keer derde (individueel) en een keer tweede (met de ploeg) en staat nu op drie maal goud, drie maal zilver en eenmaal brons.

Zoet was de wraak van Pechstein op haar rivale Anni Friesinger, die in de ogen van de pers naar Salt Lake City was gekomen om op drie en misschien wel vier afstanden goud te oogsten. Maar op de eerste twee afstanden waaraan ze deelnam, de 3.000 en de 1.000 meter, haalde Friesinger niet eens een podiumplaats. Op de 1.500 meter won ze wel goud. Het was haar enige medaille. Op de 5.000 meter werd ze zesde, voor Tonny de Jong die zevende werd.

Pechstein was niet geschrokken van het wereldrecord dat Smit in de eerste rit schaatste. Haar persoonlijke record stond op 6.58,11. Haar coach Achim Franke gaf haar de opdracht een vlakke race te rijden, met weinig verval tussen de rondetijden. Ze reed een foutloze race. In tegenstelling tot Gretha Smit liepen haar tijden niet omhoog.

Met haar overwinning was Pechstein de eerste schaatsster sinds Bonnie Blair die op drie achtereenvolgende Winterspelen op dezelfde afstand zegevierde. Nadat ze brons won op de 5.000 meter in Albertville (1992), was Pechstein in Hamar (1994) en Nagano (1998) de snelste op de langste afstand in het vrouwenschaatsen. De Amerikaanse Blair, de afgelopen twee weken als toeschouwer aanwezig, werd olympisch kampioen op de 500 meter op de Winterspelen van 1988 in Calgary, vier jaar later in Albertville en in 1994 in Hamar.

,,Ik heb mijn doel bereikt'', zei Pechstein, die vooral voor de 5.000 meter naar Salt Lake Lake was gekomen. Ze bracht haar totaal aantal medailles op vijf. In Hamar won ze acht jaar geleden ook nog brons op de 3.000 meter.

De 29-jarige Canadese Hughes, die brons won op de 5.000 meter, nam deel aan haar eerste Winterspelen, nadat ze op de Zomerspelen in 1996 twee keer brons won als wielrenster. Na elf jaar bond ze vorig jaar haar schaatsen weer onder. Net als Smit is Hughes een schaatsster van de lange adem. ,,Wij zijn nieuw in deze sport'', zei ze ook een beetje namens Smit. ,,Wij stellen geen limieten, wij schaatsen de longen uit onze lijven.''