Ahoy' de woonkamer van tennisser Escudé

Als Nicolas Escudé zich ergens thuis voelt, komt het beste in hem naar boven. Sportpaleis Ahoy' is in een tijdsbestek van twaalf maanden uitgegroeid tot het favoriete onderkomen van de 25-jarige Franse tennisser. Escudé prolongeerde gisteren zijn titel van het World Tennis Tournament door de Brit Tim Henman in drie sets (3-6, 7-6 en 6-4) te verslaan.

Nadat Escudé de partij met een volley aan het net besliste, hief hij zijn armen ten hemel. De bittere smaak van de vorige week verloren finale in Marseille tegen de Zweed Thomas Enqvist was verdwenen. Een week tennis in Rotterdam leverde Escudé zijn derde toernooizege uit zijn loopbaan op, een cheque van circa 145.000 euro en een vierde plaats in de ATP Championship Race. De komende week viert hij zijn succes in alle stilte met zijn vrouw Axelle en hun bijna 2-jarige zoontje Leopold in het Zwitserse Geneve.

Precies een jaar geleden verliet Escudé Ahoy' ook al met een euforisch gevoel. Zonder dat hij er ook maar een moment rekening mee had gehouden, zegevierde hij destijds als qualifier. Tijdens de 29ste editie indoortoernooi bevestigde Escudé zijn nieuwe status in de subtop van het internationale tennis. Langzaam maar zeker schudt de tengere Fransman het schuchtere imago van zich af. Aan de eindzege van Escudé gingen een aantal zwaar bevochten overwinningen vooraf. Op weg naar de finale rekende hij achtereenvolgens af met de als eerste geplaatste Spanjaard Ferrero, diens landgenoot Robredo, de Zwitser Federer en zijn landgenoot Grosjean. In de halve finale tegen Grosjean overleefde Escudé drie matchpoints.

Met pijn in zijn benen begon Escudé gisteren dan ook aan de partij tegen Henman. De Brit was in de eerste set oppermachtig en trok de winst met 6-3 naar zich toe. In de tweede reeks nam Escudé het initiatief over en liep hij binnen een mum van tijd uit naar 5-1. Henman knokte zich echter knap terug en wist nog een tiebreak af te dwingen. Daarin was Escudé met 9-7 de sterkste.

In de derde en beslissende set nam Escudé een 3-1 voorsprong. De Brit, die zijn derde verloren finale in Ahoy' speelde, wist in de achtste game de stand weer gelijk te trekken. Maar direct daarna deelde Escudé de beslissende klap uit door direct de service van zijn tegenstander te breken. Uit razernij joeg Henman een bal hoog de tribunes in. Het leverde hem een waarschuwing van de arbiter op. In de laatste game maakte Escudé geen fout meer. Op zijn eerste matchpoint maakte hij koelbloedig de partij uit. Het was het 98ste punt van Escudé, terwijl verliezer Henman er 102 wist te maken.

De loopbaan van de eigengereide Escudé werd tot dusver gekenmerkt door een grillig verloop. De linkshandige Escudé, die zichzelf als klein jongetje aanleerde om rechtshandig te tennissen, beleefde in 1998 zijn doorbraak, toen hij de halve finales van de Australian Open bereikte. Om zijn succes te vieren ging hij surfen op Bali. De tennisser haalde zijn voet open aan een koraalrif. Zijn progressie stagneerde.

In het najaar van 1999 deed de inmiddels teruggezakte Escudé pas weer van zich spreken toen hij de kwartfinales van de US Open bereikte en kort daarna in Toulouse zijn eerste titel van zijn loopbaan veroverde. Blessures en een chronisch gebrek aan zelfvertrouwen wierpen hem weer terug op de ranglijst. Begin vorig jaar overwoog Escudé voor het toernooi van Rotterdam zelfs te stoppen. Op advies van zijn vrouw meldde hij zich in Ahoy' toch voor het kwalificatietoernooi en 2001 werd het beste jaar uit zijn loopbaan.

Escudé stond niet alleen in de kwartfinales op het gras van Wimbledon, maar hij groeide in eigen land ook uit tot de held van de natie. In al zijn Davis-Cupwedstrijden bleef Escudé ongeslagen. In de halve finale rekende hij in Ahoy' in vijf sets af met de Nederlander Sjeng Schalken. En in de finale tegen Australië sleepte hij op het gras van Melbourne persoonlijk de titel voor zijn land binnen door zowel Lleyton Hewitt als Wayne Arthurs te verslaan.

Alleen zijn ongeslagen status in Ahoy' is nog indrukwekkender. Escudé speelde in de afgelopen twaalf maanden dertien wedstrijden in het Rotterdamse sportpaleis zonder er ook maar één te verliezen. Escudé is de derde speler in de geschiedenis van het World Tennis Tournament die twee keer op rij de titel wist te winnen. Arthur Ashe en Stefan Edberg gingen Escudé voor.