Zeepjesspaarder maakte van Akzo Nobel wereldspeler

Bij zijn vertrek als voorzitter van het Verbond van Nederlandse Ondernemingen VNO in 1991 noemde Cornelis (Kees) van Lede (59) `doen' in een vraaggesprek als het belangrijkste werkwoord dat hij kende. Het was duidelijk: na zijn jaren in het Haagse overlegcircuit wilde de voormalig McKinsey-consultant weer ondernemen: meer `doen', minder praten. Chemieconcern Akzo lijfde hem in, als lid van de raad van bestuur. Drie jaar later werd hij er de baas. Vanmorgen kondigde hij zijn vertrek aan: ,,Ik betreur mijn vertrek, maar er moeten nieuwe gezichten komen.''

Onder leiding van Van Lede groeide Akzo uit tot een wereldspeler door de fusie met het Zweedse Nobel in 1994 en later, in 1998 door een succesvol bod op de Britse verf- en vezelproducent Courtaulds. Hij verloste Akzo van de structureel verliesgevende vezeldivisie en liet het concern marktleider worden op het gebied van verf.

Van Lede studeerde rechten in Leiden. Na zijn afstuderen in 1966 begon hij zijn carrière op de marketingafdeling van Shell, waar hij twee jaar werkte. In 1969 stapte hij over naar adviesbureau McKinsey, en vervulde functies in Nederland, de Verenigde Staten, België, Frankrijk en Brazilië. In 1977 werd hij bestuursvoorzitter bij bouwbedrijf Koninklijke Nederhorst Bouw, dat in 1980 werd overgenomen door HBG. Twee jaar na die overname kwam Van Lede in de raad van bestuur van HBG. Daarna volgde zijn voorzitterschap van het VNO dat hij deels combineerde met een functie als vice-voorzitter bij de Europese werkgeversorganisatie UNICE.

Een man van de praktijk, werd hij na zijn `Haagse jaren' genoemd; iemand met een frisse stijl, zo zei een topambtenaar destijds lovend. Van Lede kreeg het ondernemen met de paplepel ingegoten: zijn vader had een jeneverbedrijf, Blankenheim en Molet; zijn famile zat sinds jaar en dag in zaken, echte Rotterdammers. ,,Je opvoeding speelt natuurlijk wel een rol'', zei hij er zelf ooit over.

Wellicht bracht die opvoeding hem ertoe na zijn studie de MBA-opleiding te volgen aan het prestigieuze management-instituut Insead bij Parijs. De carrière die volgde voerde hem de hele wereld over en bracht een opmerkelijke hobby met zich mee: Van Lede spaart al jaren hotelzeepjes.