Leeds United heeft hooligans in selectie

Leeds United, vanavond tegenstander van PSV in de kwartfinales van het UEFA-Cuptoernooi, staat bekend om zijn hooligans in de spelersgroep. De Engelse club ondervindt nog steeds de naweeën van een stapavondje in december 1999. Twee spelers van the Whites, Lee Bowyer en Jonathan Woodgate, waren toen met drie vrienden betrokken bij een vechtpartij met Aziatische jongens. Daarbij werd de twintigjarige student Sarfraz Najeib zwaar mishandeld. Hij raakte bewusteloos door trappen en klappen, liep een gebroken been op en een gescheurde kaak.

In januari 2000 werden Bowyer en Woodgate gearresteerd, maar na verhoor op borgtocht vrijgelaten. Twee rechtszaken volgden die tientallen miljoenen euro's kostten. Op 14 december 2001 deelde de rechter in Hull straffen uit: Woodgate werd veroordeeld tot een boete van 1,65 miljoen euro en honderd uur dienstverlening wegens openlijke geweldpleging. Bowyer moest dezelfde boete betalen als ploeggenoot Woodgate, maar ontsprong verder de dans tot grote verontwaardiging van de publieke opinie. Een van hun vrienden werd, mede dankzij een videofilm, als hoofddader aangewezen en hij kreeg zes jaar celstraf.

Bowyer moest ook een boete overmaken aan Leeds, naar verluidt zo'n 125.000 euro. Dat weigerde hij aanvankelijk, maar betaalde tenslotte toch toen Leeds hem op de transferlijst wilde zetten. Inmiddels is de international door de Engelse bond FA voor zes duels geschorst, omdat hij het voetbal in een kwaad daglicht heeft gesteld. Manager David O'Leary bleef Bowyer tijdens zijn vervolging gewoon opstellen. Ook dat zette veel kwaad bloed.

Bowyer werd door de tuchtcommissie van de UEFA vorig jaar voor drie duels geschorst wegens wangedrag. Toch wil Leeds Bowyer graag behouden gezien het aanbod dat hij kreeg om zijn contract met vijf jaar te verlengen.

Leeds United staat niet alleen door Bowyer en reserve Woodgate bekend om zijn hooligans onder de spelers. Ook middenvelder Evans wordt ervan verdacht betrokken te zijn geweest bij een mishandeling in de buurt van een nachtclub. David O'Leary heeft inmiddels strengere regels ingesteld om de discipline te verbeteren, nadat hij door zijn coulante houding jegens de vechtjassen in zijn selectie vorig jaar met de dood was bedreigd.