Invensys onder het mes

Houd vast aan de beste bedrijfsonderdelen, stoot de ongewenste divisies af en gebruik de opbrengst om de schuld mee af te betalen. Dat is het strategische plan van Rick Haythornthwaite voor het Britse automatiseringsconcern Invensys, eigenaar van de Nederlandse softwaremaker Baan. De nieuwe topman is een held als hij erin slaagt deze doelstellingen te verwezenlijken, maar de aandeelhouders mogen daar niet op rekenen.

Op het eerste gezicht lijkt het allemaal haalbaar. Haythornthwaite mikt tenslotte slechts op een opbrengst van 1,5 miljard pond voor de te verkopen divisie voor industriële componenten en systemen. Dat is minder dan vijfmaal de hoogste operationele winst uit de geschiedenis van het bedrijf – en Haythornthwaite heeft tot maart 2003 de tijd om het karwei te klaren. Als hij in zijn opzet slaagt, heeft Invensys alleen maar een kleine obligatie-uitgifte – en geen aandelenuitgifte – nodig om zijn schulden te helpen herfinancieren. Het concern heeft dan de handen vrij voor de herstructurering van de kerndivisies.

Toch liggen er twee risico's op de loer. Het eerste is de voorzichtige inschatting van de marktontwikkelingen die Invensys hanteert. Het concern verwacht nog steeds in maart ruimschoots aan de uit een afspraak met zijn banken voortvloeiende renteverplichtingen te kunnen voldoen. Maar als zijn kredietwaardigheid als gevolg van deze nieuwe strategie tot de `junk'-status wordt verlaagd, en dat is niet onwaarschijnlijk, dan zullen de herfinancieringskosten van Invensys stijgen. Dat roept de vraag op of de afspraak met de banken in de toekomst niet alsnog geschonden zal worden.

Op de langere termijn blijft de sector voor kapitaalgoederen krap bij kas zitten. Er is niet slechts een door de teruglopende voorraden gevoede opleving van de bedrijfswinsten, maar een echte groei van de bedrijfsinvesteringen voor nodig om de sector weer op de been te krijgen. Dat zal nog wel even duren, zolang de productie gebukt blijft gaan onder overcapaciteit. Het is dus lang niet zeker of Haythornthwaite spoedig een koper zal vinden voor zijn bedrijfsonderdelen. Een herstructurering van de kerndivisies is onder deze omstandigheden ook een uitdaging.

De risico's waaraan het concern blootstaat zijn keurig uitgebalanceerd, maar de bedrijfswaarde is met 9,1 maal de winst vóór rente en belastingen over 2002 aan de hoge kant. Daardoor blijft weinig ruimte over voor een koersstijging als de herstructurering soepel verloopt, en veel ruimte voor een koersdaling als er problemen opdoemen. Voor aandeelhouders wegen de risico's zwaarder dan de mogelijke voordelen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld