IJshockeyers Wit-Rusland zetten favoriet Zweden te kijk

Het Zweedse volk is gisteravond opgeschrikt door een rampzalig resultaat van de nationale ijshockeyploeg. In het land waar ijshockey in populariteit voetbal naar de kroon steekt, werd en zal nog lang worden getreurd om een 4-3 nederlaag tegen Wit-Rusland. Het Zweedse team, dat op grond van zijn eerste wedstrijden in het olympisch ijshockeytoernooi werd bestempeld als de grote favoriet voor de gouden medaille, werd in de kwartfinales uitgeschakeld door een ploegje uit een kleine, onbetekenende natie.

Ook in Tsjechië werd en wordt getreurd. Een paar uur na de grote verrassing van het toernooi, verloor de olympisch titelhouder in een spannende wedstrijd met 1-0 van Rusland. De Amerikaanse ploeg had vervolgens geen moeite met Duitsland (5-1), waarna de Canadezen in een bloedstollend en bij tijd en wijle gewelddadig duel de Finnen uitschakelden: 2-1. In de halve finales spelen de Verenigde Staten morgen tegen Rusland, en Canada tegen Wit-Rusland.

Er ging gisteren een schok door de Zweedse kolonie in Salt Lake City. Dagenlang waren de Zweden door de insiders geroemd om hun strategische spel, het zogenoemde torpedo-checkingsystem met een vooruitgeschoven aanvaller die de vijandelijke aanval in de kiem probeert te smoren. Als huizenhoge favorieten maakte het team met sterspelers als Mats Sundin, Markus Näslund, Mikale Nylander en doelman Tommy Salo zijn opwachting in de kwartfinales.

Maar uitgerekend de zo geroemde Salo, prof bij de Edmonton Oilers, was schuldig aan het winnende doelpunt van Wit-Rusland. Hij zag ruim twee minuten voor het einde geen kans het wentelende afstandsschot van Vladimir Kopat goed te beoordelen, waardoor de puck via zijn gezichtsmasker in het doel stuiterde.

Salo was acht jaar geleden de held van de Zweedse natie. In de finale van de Winterspelen in Lillehammer 1994 zorgde hij tegen Canada bij de shoot-outs (te vergelijken met een penaltyserie) voor de beslissende stop. Nu werd hij de schlemiel van de Zweden tegen een ploeg uit een land dat pas voor de tweede keer aan de Winterspelen meedoet. Alle Zweedse spelers staan onder contract bij Noord-Amerikaanse profclubs, tegen slechts één speler van Wit-Rusland: Ruslan Salei bij de Anaheim Mighty Ducks. De andere spelen in de Wit-Russische of Russische competitie of, zoals doelman Andrei Mezin, bij het Duitse Berlin Capitals.

De uitslag van het duel Zweden-Wit-Rusland werd in de Verenigde Staten al meteen vergeleken met het olympische duel in de finalepoule van 1980 in Lake Placid, toen een Amerikaanse studentenploeg de Russische staatsamateurs versloeg. Maar de Zweden spraken van het `grootste sportfiasco' van de laatste vijftig jaar. Op de Zweedse televisie, die de wedstrijd op prime time rechtstreeks uitzond, werd herinnerd aan de nederlaag van het nationale voetbalelftal tegen Japan bij de Zomerspelen van 1936.

De Wit-Russen speelden in het E-Center van Salt Lake City zeer verdedigend, maar dat mocht volgens aanvoerder Sundin geen excuus zijn. ,,Wij speelden chaotisch, wij wisten ons geen raad met de tegenstander. Het is niet de schuld van onze doelman Salo, het is onze schuld.'' Doelman Mezin van Wit-Rusland: ,,Soms kan een geweer zomaar afgaan en raakt de kogel ook nog doel. Dat is puur geluk. Zoveel geluk hebben wij gehad.'' En coach Vladimir Krikoenov, die in 1976 nog voor het team van de Sovjet-Unie uitkwam: ,,Vraag me niet hoe we gewonnen hebben en waarom we gewonnen hebben. Dit maak je eens in je leven mee.''

Minder verrassend was de uitslag van het altijd beladen duel tussen Rusland en de olympisch kampioen van vier jaar geleden, Tsjechië. De Tsjechen waren heer en meester, maar de Russische doelman Khabibulin was onpasseerbaar. Hij werd na afloop gecomplimenteerd door zijn Tsjechische collega Hasek, die allerwegen wordt beschouwd als de beste doelman van de Noord-Amerikaanse profcompetitie, én door de assistent van de Russische bondscoach Fetisov, de legendarische doelman Tretjak. Het was een hartveroverend tafereel deze drie generaties goalies bij elkaar te zien.

De jonge Khabibulin weigerde sinds 1992 voor het Russische team uit te komen, omdat de toenmalige bondscoach Tichonov hem niet de gouden medaille gunde. Khabibulin, nu doelman van Tampa Bay Lightning, werd een paar maanden geleden overgehaald door bondscoach Fetisov om toch weer voor zijn land uit te komen.

De Finnen en de Canadezen sloegen erop los in hun kwartfinale. Na een ronduit harde wedstrijd won Canada, dat het morgen opneemt tegen Wit-Rusland.