Mario Lemieux ijshockeyt als in zijn beste jaren

Televisiebeelden speelden gisteravond een belangrijke arbitrale rol in de ijshockeywedstrijd tussen Canada en Tsjechië. Omdat de scheidsrechter en de doelrechter niet konden zien of de puck met de Tsjechische doelman Hasek over de doellijn was geraakt, riep de scheidsrechter de hulp in van een televisie-analyse. Na vijf minuten de beelden van verschillende televisiecamera's te hebben bekeken, besloot hij in overleg met de hoofdscheidsrechter op de tribune een doelpunt toe te kennen aan Canada.

Toch kunnen de beelden nooit overtuigend zijn geweest. De Tsjechische doelman Hasek rolde na een schot van de Canadees Lemieux met puck en al net over of net niet over de doellijn. Maar of de puck zich evenals Hasek ook achter de doellijn bevond, was niet zeker. De puck was op geen enkel beeld te zien en zou ook voor de doellijn in de handschoenen van Hasek hebben kunnen liggen. De scheidsrechter kende echter geen pardon: 2-2.

Het was een spectaculaire wending in een boeiende ijshockeywedstrijd. Grote uitblinkers waren doelman Hasek, zijn landgenoot Jagr en diens clubgenoot bij de Pittsburg Penguins, de fameuze Mario Lemieux, die tweemaal scoorde. Tsjechië kwam na de 2-2 nog op een 3-2 voorsprong, maar vlak voor tijd werd het 3-3 gelijk. Daardoor spelen de Tsjechen in de kwartfinale tegen het gevreesde Rusland (een replay van de olympische finale van vier jaar geleden) en moet Canada tegen Finland. Verder spelen Zweden tegen Wit-Rusland en de Verenigde Staten tegen Duitsland.

Naast de opvallende beslissing van de scheidsrechter, trok het optreden van Lemieux de aandacht. Deze 34-jarige Canadees, die algemeen wordt beschouwd als de beste ijshockeyer aller tijden na Wayne Gretzky (nu zijn coach in Team Canada), had de eerste wedstrijd moeten missen wegens een heupblessure waaraan hij kort geleden nog was geopereerd. Lemieux maakte op 27 december vorig jaar zijn rentree bij zijn club Pittsburg Penguins na een afwezigheid van bijna vier jaar.

In 1997 besloot Lemieux zijn glorieuze loopbaan te beëindigen. Bij een van de meest gelouwerde Canadese sportmensen was kanker geconstateerd. Daarnaast werd zijn zoontje zwaar ziek. Lemieux stopte maar bleef in dienst van de Penguins, die hij uiteindelijk van het faillissement redde door de club voor een deel op te kopen. Na operaties en chemotherapieën besloot Lemieux vorig jaar terug te keren als ijshockeyer. Hij was min of meer genezen en thuis bij zijn vrouw en dochters verveelde hij zich. Super Mario, naar wie een plein naast het Civic Center (de ijshal in Pittsburg) is genoemd, maakte een glorieuze rentree, te vergelijken met die van de Amerikaanse basketballer Michael Jordan.

De Canadese bondscoach Gretzky, de beste ijshockeyer aller tijden, selecteerde hem voor Team Canada, omdat hij de kwaliteiten van de aanvaller kent. In het E-Center van Salt Lake City toonde hij andermaal zijn talent, hij scoorde tweemaal.

In de rust tussen de tweede en derde periode liet Lemieux zich interviewen. Het ging goed, zei hij. Maar de dagen begonnen te tellen, bekende hij. Maar nu moest hij toch weer het ijs op. Hij verontschuldigde zich met een innemende glimlach en vertrok met de allure van een echte ster, waaraan Nederlandse voetballers een voorbeeld kunnen nemen.

Op zijn website staat de volgende, toepasselijke tekst van de Ierse rockgroep U2: If you walk away, walk away. I will follow. Mario Lemieux is een man om deze Winterspelen te blijven volgen.