Boot en bemanning in balans bij Duitse leider

De Duitse boot Illbruck heeft de vierde etappe in de oceaanrace gewonnen. ,,De laatste dagen waren rampzalig. Het was te heet, er was geen wind en de concurrentie zat ons akelig dicht op de hielen'', zegt trimmer Dirk de Ridder.

Na een urenlange, machteloze drijfpartij is het Duitse zeilteam Illbruck vannacht om drie uur (lokale tijd) als eerste de finishlijn bij Rio de Janeiro gepasseerd en daarmee de verdiende winnaar van de vierde etappe in de Volvo Ocean Race geworden.

Illbruck legde de moordende, 6700 mijl lange etappe van het Nieuw-Zeelandse Auckland naar het Braziliaanse Rio af in 23 dagen, 5 uur, 58 minuten en 42 seconden. Op dag vijf nam het team de leiding en stond die niet meer af. Twee dagen geleden schreef tacticus Paul Cayard vanaf de naaste concurrent Amer Sports One dan ook: ,,Iedereen is het erover eens dat Illbruck het verdient deze etappe te winnen.''

Op dat moment was het echter nog lang niet zeker of Illbruck zijn voorsprong van zo'n dertig mijl (een krappe zestig kilometer) zou weten te behouden. De lichte wind was meer dan variabel en de stroming dreef de boot eerder achteruit dan vooruit. ,,Vier dagen geleden hadden we honderd mijl voorsprong'', verklaarde de Nederlandse trimmer Dirk de Ridder (28) van Illbruck vanochtend telefonisch. ,,Toen dachten we dat de kat in 't bakkie zat. Maar de wind draaide niet zoals we hadden gehoopt en onze voorsprong slonk rap. Die laatste dagen waren echt rampzalig. Geen wind, veel te heet en we konden niets uitrichten tegen de concurrentie, die ons op de hielen zat.''

Pas toen hun boot daadwerkelijk de finish over was, haalden De Ridder en zijn teamgenoten opgelucht adem. Het leidde echter (nog) niet tot een uitbundig feestje in de straten van Rio. Illbruck zat nog op hete kolen voor de uitslag van de eindsprint tussen de nummers twee en vijf in de vloot. Zij maakten vanochtend op twaalf mijl van de finish allemaal nog kans op een podiumplaats. De kleine verschillen zijn kenmerkend voor de spanning in deze race. ,,Als onze naaste concurrent Amer Sports One vierde of vijfde wordt'', wist De Ridder, ,,zou dat voor ons een superbonus zijn. Dan staan we in totaal acht punten op hen voor.''

Deze marge is met nog vijf etappes te gaan een voortreffelijke uitgangspositie voor de eindoverwinning. Illbruck won al eerder de eerste twee etappes. Met de laatste overwinnig heeft Illbruck haar naam van favoriet nog eens meer dan waar gemaakt. Bij aanvang van de oceaanrace in september vorig jaar gold Illbruck al als een van de kanshebbers. Geen ander team had zich zo lang en zo degelijk voorbereid. Meer dan honderd zeilers werden getest voor het uiteindelijke team van twaalf man werd samengesteld.

Sinds de start is Illbruck ook het enige team dat geen bemanningswissel heeft ondergaan. ,,We kunnen zo morgen weer voor dertig dagen de zee op'', illustreert De Ridder. ,,Er is niets kapot en er is geen frictie in het team.''

Vier jaar geleden voer De Ridder de oceaanrace op de Merit Cup met schipper Grant Dalton. Over het verschil tussen zijn huidige schipper John Kostecki en zijn vroegere schipper Dalton zegt De Ridder: ,,Dalton is een projectleider die geld bij elkaar zoekt. Kostecki is een zeiler met veel medailles op zijn naam. En Kostecki als tacticus in combinatie met onze navigator Juan Vila is een gouden combinatie. Als je wel een heel goede navigator hebt, maar een mindere schipper als tacticus, gaat de boot alle kanten op. Kostecki zeilt deze wedstrijd tactisch net zo koelbloedig als zijn olympische zeilwedstrijden.''

Kostecki hield zijn zenuwen ook in bedwang tijdens de dollemansrit over de Zuidelijke Oceaan door op weg naar Kaap Hoorn. De Ridder denkt er hoofdschuddend aan terug: ,,Je doet 120 mijl in zes uur bij windkracht negen en tientallen ijsbergen en dan ben je nog niet de snelste geweest. Dat is niet meer normaal. Dan ga je niet rustig slapen. Ik wil nog wel een keer de Zuidelijke Oceaan op, maar dan met een grotere boot met minder zeil.''

De volgende etappe naar Miami in de Amerikaanse staat Florida begint op 9 maart.