Witty bevestigt opmars Amerikaanse schaatsen

De gouden medaille die Christine Witty gisteren in een wereldrecordtijd behaalde op de 1.000 meter was illustratief voor de opmerkelijke opleving van het Amerikaanse schaatsen. Achter de Duitse Sabine Völker (zilver) won Witty's landgenote Jennifer Rodriguez de bronzen medaille. Na zes afstanden hebben de mannen en vrouwen uit de Amerikaanse ploeg zes medailles, twee meer dan hun collega's uit schaatsnatie Nederland.

Witty is een bijzondere winnares. De 26-jarige schaatsster uit West Allis (Wisconsin) die in 1996 in Heerenveen wereldkampioen sprint werd, kreeg een maand geleden het bericht dat ze de ziekte van Pfeiffer had. Het hele seizoen had ze om haar onduidelijke redenen slechte prestaties geleverd. Al maanden kampte ze met vermoeidheidsverschijnselen. De slechte tijding ontving ze van teamarts Eric Heiden in Hamar, een paar dagen voor de wereldkampioenschappen sprint. In elk geval kreeg ze een startverbod voor dat WK opgelegd.

Heiden, de man die in 1980 vijf gouden medailles won op de Winterspelen in Lake Placid, was in de veronderstelling dat Witty in Salt Lake City geen schijn van kans meer zou maken. En als ze toch kon rijden, zo adviseerde hij haar, dan zou ze in de eerste week van de Winterspelen de twee 500 meters moeten laten schieten om alles op de 1.000 meter te zetten.

Witty liet zich niet uit het veld slaan. Ze redeneerde dat het iets ernstigers had kunnen zijn. ,,De timing had niet slechter gekund, zo kort voor de Spelen'', zei Heiden gisteren. ,,Maar ze is altijd optimistisch. Een glas is bij haar ook nooit half leeg, maar nog halfvol.''

`Luister naar je lichaam', raadde Heiden haar aan. `En als je moe bent, neem dan rust.' Die raad volgde Witty op, maar tegen het advies van Heiden in reed ze vorige week toch beide 500 meters, om vervolgens op de 1.000 meter te vlammen. In haar race tegen Catriona LeMay was ze bijna een seconde sneller. Ze reed een wereldrecord in een tijd van 1.13,83.

Witty completeerde gisteren haar collectie olympische medailles. In Nagano won ze vier jaar geleden zilver op de 1.000 meter en brons op de 500 meter. ,,Chris is een olympisch dier'', zei de Nederlandse coach Gerard Kemkers, bij de vorige Winterspelen coach van de Amerikaanse ploeg. ,,Ze kan het hele jaar tiende worden, om vervolgens olympisch goud te winnen. In Nagano wilde ze te graag, nu voelde ze totaal geen druk. Ook had ze haar krachtige afzet terug.''

De Amerikaanse schaatsploeg verkeert in de winning mood. ,,We hebben al zes medailles, onvoorstelbaar'', jubelde Witty. De Amerikaanse schaatser KC Boutiette sprak als de vriend van Rodriguez van een sneeuwbaleffect. Hoewel hij vorige week op de 5.000 meter geen medaille won, gaf hij met zijn eerste supersnelle ronden wel de aanzet tot het eerste Amerikaanse succes. Niemand reed de eerste zes van de twaalfenhalve ronde sneller dan Boutiette. Op die afstand won Derek Parra zilver. Boutiette: ,,Wij hebben de bal aan het rollen gehouden.''

Casey FitzRandolph en Kip Carpenter wonnen dinsdag respectievelijk goud en brons op de 500 meter, en Joey Cheek, de vriend van Annamarie Thomas, stond zaterdag na de 1.000 meter met brons op het podium.

Ook de Amerikaanse kranten zijn lyrisch over `hun' schaatsers. Maar zijn vriendin citerend, relativeert Boutiette de tijdelijke aandacht: ,,In een periode van vier jaar weten ze drie jaar en driehonderdvijftig dagen niet wie we zijn.''

Beste Nederlandse was op de 1.000 meter Marianne Timmer, tot gisteren regerend olympisch kampioene op deze afstand. Ze werd vierde. ,,Ik was er helemaal klaar voor'', sprak Timmer na afloop. ,,Ik heb me helemaal leeggereden, maar toen ik mijn tijd zag, wist ik dat het niet genoeg was. Toch houd ik aan deze race wel een goed gevoel over.''

Andrea Nuyt, vorige week vierde op de 500 meter, wist zich met een achtste plaats niet te revancheren op de 1.000 meter. Net als in Nagano in 1998 viel ze buiten de prijzen. Annamarie Thomas werd vijftiende, Marieke Wijsman achttiende.

Alle Nederlandse vrouwen verbeterden hun persoonlijke record, Timmer scherpte het Nederlandse record aan tot 1.14,45 en was daarmee tweetiende seconde langzamer dan Rodriguez.