Er is nog hoop voor Nederlandse atletiek

Arnoud Okken en Bram Som zijn de exponenten van de het Papendal-model, dat bondstrainer Honoré Hoedt voor een groep middenlange-afstandlopers hanteert. Beide atleten beheersten tijden de NK indoor de 800 meter met Okken min of meer als verrassende winnaar.

Er bloeit iets moois op Papendal. Onder de hoede van de nationale bondstrainer Honoré Hoedt woont en werkt daar een groep beloftevolle middenlange-afstandlopers, van wie Gert-Jan Liefers en Bram Som al bekend zijn en Arnoud Okken op het punt van doorbreken staat. Het negentienjarige nieuwe gezicht bij de senioren demonstreerde afgelopen zaterdag in Gent zijn klasse door de Nederlandse indoortitel op de 800 meter (1.47,48) voor de neus van Som (1.47,56) weg te kapen.

Hoedt werkt nu een jaar volgens de formule die hij al geruime tijd in zijn hoofd had en zijn ervaringen zijn ronduit positief. De atleten wonen gezamenlijk in een huis, zodat voor training en verzorging geen tijd aan reizen verloren gaat en de benodigde rust gewaarborgd is. De groep maakt bovendien gebruik van dezelfde technische en medische stafleden. Dat is naast hoofdtrainer Hoedt, bondscoach Bram Wassenaar, sportarts Peter Vergouwen, fysiotherapeut Anton Engels en talentmanager Willem van der Worp. En desgewenst wordt specifieke kennis, van bijvoorbeeld een diëtiste of een sportpsycholoog, ingeschakeld.

Hoewel Hoedt het nog te vroeg vindt voor een conclusie over zijn aanpak, kan hij niet anders dan vaststellen dat het systeem gestroomlijnd loopt. ,,Er kan eigenlijk niet zoveel fout gaan'', ervaart hij. ,,We hebben 24 uur grip op de groep en dat begint zijn vruchten af te werpen. Recent op ons trainingskamp in Zuid-Afrika sprak ik een Engelse collega, die zich afvroeg wat wij anders doen. Nu, dat kon ik hem snel vertellen. Zij trainen met jonge lopers zoals de legendarische Steve Ovett dat op 27-jarige leeftijd deed. Maar wij trainen zoals Ovett het deed als 20-jarige. Die Engelsen worden kapot gemaakt. Wij doen het rustig aan, maar benutten wel elke meter. Verantwoord trainen is de basis van succes; blunders op dat terrein zijn met geen miljoen euro te herstellen.''

De ambitie van de Papendal-groep is om aansluiting met de wereldtop tot stand te brengen. Liefers is op de goede weg, want hij liep afgelopen zomer tijdens de wereldkampioenschappen in Edmonton de finale van de 1.500 meter. Som heeft moeite met de laatste stap, maar met de prikkel van het grote talent Okken als nieuwe concurrent, kan volgens Hoedt zijn internationale doorbraak evenmin uitblijven. Daarnaast zijn de verwachtingen van Stefan Beumer (1.500 meter) hooggespannen en heeft de weggezakte Marko Koers zich bij de groep gemeld om zijn carrière te redden.

Hoedt: ,,We kunnen binnen ons systeem heel ambachtelijk werken. En dan blijkt, dat de lijntjes vanzelf samenkomen. Ik was aanvankelijk bang dat ik de atleten vaak zou moeten pushen, maar in de praktijk is juist sprake van het tegendeel. Onze aanpak werkt juist als een magneet.''

De atleten stimuleren elkaar, zoals zaterdag bleek tijdens de 800 meter. Okken en Som hadden met elkaar afgesproken beurtelings het tempo te bepalen om in een eindsprint uit te maken wie kampioen zou worden. Dat Okken de ervaren Som versloeg en nogmaals onder de richttijd voor de EK indoor dook, verbaasde Hoedt geenszins.

,,Arnoud heeft de inhoud van een 1.500-meterloper; hij heeft conditioneel altijd iets over heeft'', weet de bondstrainer. ,,Bram is een de man van de snelle start. Zijn tijd van 21,56 seconden over de eerste 200 meter was zelfs waanzinnig snel. Hoewel ik aanvankelijk dacht, dat Okken typisch een loper voor de 1.500 meter zou zijn, zie ik hem als deze olympiade al doorbreken op de 800 meter. Je kunt hem vergelijk met de Zwitserse wereldkampioen André Bucher, die ook op de 1.500 meter is begonnen. Dat zijn jongens die zelfs na een snelle eerste ronde nog denken: en nu knallen. En besef dat Okken bijzondere kwaliteiten heeft. Als junior liep hij al een seconde sneller dan Som en Rob Druppers op die leeftijd.''

Daarnaast heeft Okken, die biomedische wetenschappen aan de universiteit van Nijmegen studeert, volgens zijn trainer die speciale eigenschappen, die kampioenen kenmerkt. ,,Hij is zelfbewust en kan zijn benen meer laten doen dan zijn geest verlangt'', verklaart Hoedt. ,,Arnoud is in staat 105 procent te geven. Dat maakt het verschil. Dat zag je hier in Gent. Ik heb me niet met de tactiek bemoeid, dat hebben ze onderling geregeld. Ik heb alleen tegen ze gezegd: laat wat zien, verkoop je sport. En ik ben tevreden, want dat hebben ze gedaan. Met een 'haas' had het nog sneller gekund. Ze moesten nu zelf het tempo maken en dat scheelt al gauw een seconde.''

Dat Okken en Som aan de Nederlandse titelstrijd mochten deelnemen, dankten ze aan de terugtrekking van onder anderen Marko Koers. Beiden waren aanvankelijk op de reservelijst gezet, omdat zij zich te laten hadden ingeschreven. Daarmee werd de weg ook vrijgemaakt voor deelname aan de EK indoor in het eerste weekeinde van maart in Wenen. In de Oostenrijkse hoofdstad moet de eerste stap gezet worden op een weg, die vervolgens via de EK 2002 in München en de WK 2003 in Parijs moet leiden naar de Olympische Spelen van 2004 in Athene.