Een lugubere vondst in Noble, Georgia

Een Amerikaans dorp is opgeschrikt door de vondst van meer dan honderd lijken achter een crematorium. Ze waren opgeslagen in plaats van verbrand. ,,Mijn man stierf met zijn mond en ogen open. Stel je voor dat hij er nog steeds zo bij ligt.''

,,Ik zou willen dat ik een goede verklaring had, maar nee.'' De lijkschouwer van de Amerikaanse staat Georgia, Kris Sperry, was gisteren nog steeds verbijsterd toen hem door de plaatselijke krant The Chattanooga Times uitleg werd gevraagd over een lugubere vondst in het plaatsje Noble.

Vrijdag vond een vrouw tijdens het uitlaten van haar hond een schedel in de bossen achter het Tri-State crematorium in Noble, 140 kilometer ten noorden van Atlanta. De politie zocht verder en heeft sindsdien meer dan honderd skeletten en halfvergane lichamen rond het crematorium gevonden. Het zoeken is nog niet ten einde.

De eigenaar van het crematorium, de 29-jarige Brent Marsh, heeft slechts verklaard dat zijn verbrandingsoven het niet deed, waardoor hij de lichamen moest opslaan. Dertig rouwkamers uit de regio brachten regelmatig overledenen naar het Tri-State crematorium.

Inwoners van Noble en omliggende dorpen in de staten Georgia, Tennesse en Alabama verzamelden zich dit weekeinde in het gemeentehuis voor wat in Noble ,,de ergste horrorfilm die je je kunt voorstellen'' wordt genoemd. Ze vragen zich af hoe het mogelijk is dat de lichamen zo lang konden blijven liggen zonder dat iemand het merkte. Sommige lijken liggen vermoedelijk al tien jaar opgeslagen bij het crematorium. ,,Ze stapelden de lichamen gewoon bovenop elkaar en stapelden er nog wat lichamen op. En lieten ze vervolgens liggen'', vertelt lijkschouwer Sperry.

Nabestaanden liepen dit weekeinde rond met een urn met daarin iets waarvan zij altijd hadden gedacht dat het de as van hun dierbaren was. De politie vermoedt dat het om as van houtsnippers gaat.

De honderden lichamen zullen de komende weken aan de hand van foto's en tandartsgegevens moeten worden geïdentificeerd. Enkele doden dragen nog de ziekenhuiskleding waarin zij zijn overleden, naamkaartje nog aan de grote teen.

Pat Higdon uit Chattanooga kan zich nauwelijks voorstellen dat haar man, die afgelopen herfst aan longkanker overleed, nu ,,ergens in een schuurtje of greppel'' ligt, zo vertelde ze het persbureau AP. ,,Hij stierf met zijn mond en ogen open. Stel je voor dat hij er nog steeds zo bij ligt.''

Sheriff Steve Wilson van Noble onderzoekt of identificatie van de lichamen ook zonder hulp van familieleden kan. Wanneer de lijken zijn geïdentificeerd, zullen de nabestaanden wel opnieuw een crematie moeten regelen.

Gisteren maakte in Noble verbijstering plaats voor boosheid. In het dorpje kent bijna iedereen eigenaar Brent Marsh en zijn ouders, die in 1996 het crematorium aan hun zoon overdeden. ,,Wat dachten ze wel niet? Dachten ze dat die lichamen gewoon weg zouden gaan?'' vroeg een buurman van de familie Marsh.

Crematoriumeigenaar Brent Marsh is gearresteerd voor misleiding, voor het aannemen van geld voor handelingen die hij niet uitvoerde en voor diefstal. Georgia kent geen wet over de mishandeling van doden.

De gouverneur van Georgia, Roy Barnes, heeft de noodtoestand uitgeroepen. Hij sprak gisteren met nabestaanden. ,,Ze zijn razend. Ze zijn boos. Ik zou ook ontsteld zijn. Ze dachten dat ze een geliefde ten ruste hadden gelegd, maar dat was niet zo'', zo zei Barnes. Hij beloofde de controle op crematoria in de staat te verscherpen. In Georgia controleert de overheid alleen crematoria die rechtstreeks zaken doen met het publiek, niet die crematoria die de doden krijgen aangeleverd via rouwkamers.