Blair blijft in defensief na hulp aan donateurs Labour

De Britse regering blijft in het defensief over de beschuldiging dat ze zakenlui die in de Labourkas storten een politieke voorkeursbehandeling geeft.

Het imago van premier Blair is door de aanhoudende affaire rond zijn steun aan de Indiase staaltycoon Lakshmi Mittal beschadigd, blijkt uit een peiling. Zestig procent van de Britten gelooft dat Labour ,,sleazy en onfatsoenlijk'' is, terwijl maar veertig procent hetzelfde van de Conservatieven denkt, aldus een opiniepeiling die in opdracht van The Sunday Times is uitgevoerd. Die cijfers zijn het omgekeerde van vijf jaar geleden, toen de Tories temidden van een reeks corruptieschandalen de verkiezingen verloren.

Mittal, die hulp kreeg van premier Blair bij de overname van een Roemeens staalbedrijf, heeft ook voor honderdduizenden ponden bij de Amerikaanse regering gelobbied om de Amerikaanse markt voor onder meer Britse staalimporten te sluiten, werd dit weekeinde bekend. Blairs verdediging dat zijn hulp aan Mittal, die kort daarvoor 125.000 pond (200.000 euro) in de Labourkas had gestort, een Britse belang diende en dat Mittals bedrijf Brits is, wordt daarmee nog onaannemelijker.

De Amerikaanse poot van Mittals imperium, Ispat Island in Chicago, is de op vijf na grootste Amerikaanse staalproducent. Zijn moederbedrijf LNM Holdings is gevestigd op de Nederlandse Antillen en Mittal biedt aan niet meer dan honderd Britten werk. Het noodlijdende Corus, voorheen staatsbedrijf British Steel, had al eerder geklaagd dat Blairs steun aan Mittals Roemeense acquisitie neerkwam op het steunen van de concurrent.

De Conservatieven eisen intussen een onderzoek naar een lening aan Mittal van 70 miljoen pond door de Europese Bank voor Reconstructie en Ontwikkeling (EBRD) om zijn Roemeense overname te financieren, die ,,als een zeer goed project'' officieel gesteund werd door de Britse regering. Een reeks Labour-ministers ontkende dit weekeinde furieus dat die lening stinkt. De beslissing erover is genomen door een comité van functionarissen uit 23 landen die geen ruggespraak met hun regeringen houden, zei Blairs woordvoerder, die de oppositie en de pers beschuldigde van ,,hysterie''.

Het publieke cynisme over de regering die aantrad met de belofte `witter dan wit' te zijn, werd afgelopen week behalve door `Steelgate' ook gevoed door het gedwongen vertrek van een spin doctor op het ministerie van Vervoer. Jo Moore zou onwelkome spoorwegstatistieken hebben willen camoufleren door ze te publiceren op de dag van de begrafenis van prinses Margaret. Moore, een politieke benoeming, kreeg net geen ontslag toen ze op 11 september vorig jaar suggereerde dat ,,het vandaag een goede dag is om slecht nieuws te begraven''.