Spin doctors berokkenen Blair schade

De Britse premier Blair heeft opnieuw publiek vertrouwen moeten inleveren, door een vete tussen twee spin doctors over het camoufleren van onwelkom nieuws.

Downing Street dwong beide woordvoerders van het ministerie van Vervoer, Jo Moore en haar chef Martin Sixsmith, af te treden na het uitlekken van een e-mail waarin Sixsmith protesteerde tegen vermeende plannen van Moore om negatieve cijfers over de spoorwegen naar buiten te brengen op de dag dat prinses Margaret zou worden gecremeerd. De zuster van koningin Elizabeth overleed vorig weekend op 71-jarige leeftijd.

Moore raakte al bijna haar baan kwijt nadat ze op 11 september vorig jaar kort na het inslaan van het eerste gekaapte vliegtuig in het World Trade Center in New York een memo rondstuurde waarin ze zei dat ,,het vandaag een goede dag is om onwelkom nieuws te begraven''.

De rel komt na een week waarin premier Blair steeds verder in het nauw werd gedreven over het verlenen van politieke gunsten aan een donateur van de Labourpartij. Blair hielp de Indiase zakenman Lakshmi Mittal die 125.000 pond (200.000 euro) in de Labourkas had gestort bij het overnemen van een Roemeens staalbedrijf.

Godric Smith, de ambtenaar die voor Blair spreekt en geen partijpolitieke rol speelt, noemde berichten over een nieuwe affaire-Moore aanvankelijk een ,,verzinsel'', maar moest dat later intrekken en toegeven dat er wel degelijk grond was. Hij zei zich misbruikt te voelen en beschuldigde collega-ambtenaren op het ministerie van Vervoer ervan de regering te ondermijnen door anoniem te lekken naar de pers.

Hoofdwoordvoerder Sixsmith, een voormalig BBC-journalist, zou hebben geweigerd om ,,nog langer te zingen uit het Labour-liedboek'', zoals een commentator (van de BBC) gisteravond zei. Niettemin was Sixsmith's positie onhoudbaar geworden, omdat hij, mét Moore, had gezondigd tegen de belangrijkste wet dat een spin doctor nooit zelf het onderwerp van het nieuws mag worden.

De Conservatieve oppositie, door de affaire-Mittal al in overwinningsroes, riep opnieuw om het aftreden van minister Byers (Vervoer), politiek verantwoordelijk voor de aanhoudende problemen bij de spoorwegen. ,,Hij kan niet eens een ministerie leiden, laat staan een vervoersnet'', zei Tory-woordvoerder voor Vervoer, Theresa May.

Byers en Blair hebben allebei gezegd dat Jo Moore's email van 11 september ,,stom en verkeerd'' was, maar ze weigerden haar te ontslaan. Dat is nu alsnog gebeurd, maar bij het grote publiek is de indruk blijven hangen dat de premier woordvoerders steunt die nieuws manipuleren uit partijpolitiek belang.