Kettingreactie dreigt door noodkredieten

Eerst Tyco, nu Qwest. Bepaalde bedrijven hebben geen toegang meer tot de obligatiemarkt en zien zich gedwongen hun toevlucht te nemen tot noodkredieten van banken. Dat is niet alleen pijnlijk voor die bedrijven zelf, maar ook voor hun banken.

Banken bieden gewoonlijk reservekredieten aan, ook wel bekend als backstops, als ze obligatie-programma's voor hun debiteuren regelen. In de Verenigde Staten zijn zulke backstops zelfs verplicht. Voor banken leken backstops in voorspoedige tijden een geweldige handel. Meestal gaat het om kredietfaciliteiten met een looptijd van minder dan een jaar. Dat betekent dat banken er geen gereguleerd kapitaal tegenover hoeven te stellen. Ze boeken gewoon winst op de vergoedingen die ze voor hun bemiddeling vragen en kunnen zo hun rendement op kapitaal verhogen. Maar wat gebeurt er als het tij keert? De banken worden niet alleen getroffen doordat ze grote hoeveelheden geld aan klanten ter beschikking moeten stellen. Dat zijn precies de klanten die ze het minst graag willen hebben. Bedrijven die geen toegang meer hebben tot de obligatiemarkt zijn per definitie bedrijven met kredietproblemen. Bovendien hebben de banken niet eens de mogelijkheid hen voor straf een hoge rente op te leggen, althans niet op de korte termijn. Meestal komen ze erachter dat ze onverantwoord lage rentes hebben afgesproken, zoals in het geval van de Britse producent van telecomapparatuur Marconi.

Er staan grote bedragen op het spel. Alleen Tyco al heeft 8,5 miljard dollar opgenomen, terwijl Qwest zijn banken voor 4 miljard dollar heeft aangesproken. Vorig jaar september was er voor 4,8 biljoen aan onbenutte kredietfaciliteiten bij de Amerikaanse handelsbanken. Dat is 23 procent méér dan het totaal aan uitstaande leningen. Als meer van deze kredietfaciliteiten worden gebruikt, moeten de banken misschien zelf de kapitaalmarkt op. Dat kan zelfs ten koste gaan van hun eigen kredietwaardigheid.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld