Bij de dood van een oude punkpinguïn

Marcel Haenen over de oudste dierentuin pinguïn, die deze week overleed in Japan, omgerekend ruim 110 jaar oud.

In Nagasaki staat de tijd even stil vandaag. In een speciale plechtigheid wordt in de Japanse stad afscheid genomen van Ginkichi. Drie maanden voor zijn veertigste verjaardag is deze pinguïn gestorven. Daarmee is volgens zijn oppassers een einde gekomen aan het leven van de langste in gevangenschap levende pinguïn.

Op de avond van de elfde februari is de vogel ,,wegens hoge leeftijd'' gestorven, schrijft de Japanse krant Asahi in haar editie van de 13e. Bij het bericht op maatschappijpagina 33 is een foto van hem afgedrukt. Op de kiek poseert hij met kinderen die hem voor de gelegenheid een strikje hebben omgebonden.

Als babypinguïn kwam Ginkichi in april 1962 in Japanse handen. Hij werd met elf soortgenoten gevangen door een walvisvaarder die in Antarctisch gebied actief was. De pinguïn leefde sinds kort in een nieuwe dierentuin, het Nagasaki pinguïn aquarium. Hij gold als de grote publiekstrekker. Op 15 september jongstleden – een nationale feestdag waarop Japanners respect betuigen aan de ouderen – werd Ginkichi (wat zoveel betekent als `de gelukkige') bedolven onder de bloemstukken die scholieren hem kwamen brengen.

Yukio Kusada, de oppasser die Ginkichi dertig jaar lang heeft verzorgd, heeft persbureaus laten weten dat de hoge leeftijd in mensentermen moet worden geschat op tussen de 110 en 140 jaar. Ginkichi behoort tot de familie van de Eudyptes-pinguïns, die door het wilde kapsel gelden als de punkers onder de zeventien verschillende soorten pinguïns. Dat hij zo oud is geworden dankt het ruim zestig centimeter hoge beest volgens Kusada aan het veilige leven in gevangenschap.

Dat is een arbitraire stelling, volgens de Nederlandse pinguïndeskundige en ornitholoog Albert Beintema. ,,Pinguïns lopen in dierentuinen minder het risico te worden opgegeten. Maar ze worden er wel eerder ziek. Krijgen eerder een longinfectie dan in het schone zuidpoolmilieu'', aldus Beintema. Hij vindt dat Ginkichi ,,geen shocking hoge leeftijd'' heeft. ,,Ik denk dat pinguïns in het wild langer leven, alleen kunnen we dat moeilijk vaststellen.''

Niet juist, zegt op zijn beurt Steven Vansteenkiste, pinguïnkenner van de Zoo in Antwerpen. ,,In vroeger jaren vielen de vogels snel dood aan longschimmels maar tegenwoordig met die nieuwe moderne verblijven met luchtfilters worden pinguïns ideaal verzorgd. Ze hoeven geen voedsel te zoeken en krijgen eten van goede kwaliteit'', aldus Vansteenkiste. De oudste punkpinguïn in Antwerpen, een Macaroni-pinguïn, viert dit jaar zijn 24ste verjaardag.