Hongkong-held vleugellam

Het had de Hongkong-voorbeeldproductie van het Chinese Nieuwjaar 1997 moeten zijn: Black Mask, Daniel Lee's actiespektakel met rijzende martial arts-ster Jet Li als gemaskerde misdaadbestrijder op het spoor van een triade die geclassificeerde politie-informatie aftapt en verhandelt.

Sinds zijn regiedebuut drie jaar eerder met de fascinerende zwaardvechtersfantasie What price survival? (naar elementen uit Chang Chehs genreklassieker The one-armed swordsman uit 1967) gold de cineast met de kunstschilders- en art-directorsachtergrond als een begaafd stilist in de exploitatieve filmindustrie van de (toen nog) Britse kroonkolonie. Daniel Lee (Lee Yan-kong), afficionado van martial arts-films uit de illustere Shaw Brothers-studio's, was assistent-regisseur bij Ann Hui's tweedelige Han-dynastie-epos Romance of book and sword (1987) en regisseur van de tv-serie The eight assassins (1995) over de Kantonese volksheld Wong Fei-hung. Lee's gevechtschoreograaf voor Black Mask was Yuen Woo-ping, regisseur van flitsend actiewerk als Iron Monkey (1993) en Fire Dragon (1994) en later verantwoordelijk voor de acrobatiek in onder meer The matrix. Desondanks werd het avontuur voor Lee een deceptie: de Chinese filmmogul Charles Heung investeerde na het zien van de eerste rushes weliswaar royaal extra miljoenen, maar verplichtte zijn regisseur tot talloze re-shoots, waarna diens `exportadviseurs' het door Lee beoogde mythische heldenverhaal in de eindmontage tot instant-noedelsoep reduceerden. Daarnaast was producent Tsui Hark – duvelstoejager achter cultsuccessen als A Chinese ghost story en Once upon a time in China – al tijdens de opnamen vertrokken om Double team te maken en had met zijn oude kompaan Yuen stilzwijgend afgesproken hoe de enscenering van de gevechten in Black Mask diende te geschieden. ,,Ik heb de nieuwe versie niet eens gezien'', zei een enigszins gemangelde Lee destijds in een interview met het Franse filmmagazine HK Orient Extrème Cinéma: ,,Van het materiaal dat ik zelf heb gedraaid is maar de helft overgebleven.'' Dat het om alle verkeerde redenen amusante Black Mask (waarvan de westerse exportversie ook nog eens rampzalig Engels nagesynchroniseerd is) niet volledig flopte en zelfs geld opbracht, blijft een even groot raadsel als de filmhistorische obscura-status van het prachtige What price survival?

Black Mask (Hongkong, 1996, Daniel Lee). RTL 5, 23.45-1.15u.