Asielcentrum bij Bedford uitgebrand

Nog geen maand was het fonkelnieuwe centrum voor uitgeprocedeerde asielzoekers bij Bedford, ten noorden van Londen, volledig open. Vannacht brandde het voor de helft uit, na ongeregeldheden en een uitbraakpoging.

De brandweer zei vanochtend dat het vuur was aangestoken. Het kon zich snel verspreiden omdat het centrum niet was voorzien van een sprinklerinstallatie. Er zijn vijf gewonden gevallen. Een deel van de 400 asielzoekers die er voorafgaand aan deportatie waren gehuisvest, ontsnapte. Vijf van hen werden later weer opgepakt.

Yarl's Wood, gevestigd op een voormalig vliegveld, was voorzien van sportzalen, leslokalen, bibliotheken en gebedsruimtes, konden verslaggevers vorige maand tijdens een rondleiding voorafgaand aan de opening van de nieuwe vleugel voor mannen vaststellen. Maar de facto was het een gevangenis: de laatste halte vóór uitzetting naar Sri Lanka, Kosovo, Zimbabwe of Somalië.

Met twee andere centra van in totaal 140 miljoen pond (224 miljoen euro) was Yarl's Wood een cruciale schakel in het politiek omstreden Britse asielbeleid. Het centrum had de regering-Blair in staat moeten stellen het aantal uitzettingen van 2.500 tot 4.500 per maand op te voeren. Tot de bouw van de centra kon een relatief groot deel van de uitgeproduceerde asielzoekers onderduiken in de Britse samenleving. Vorig jaar vroegen 76.000 mensen asiel aan in het Verenigd Koninkrijk. Van 48.000 werd het geweigerd.