Hulp bedrijf brengt Blair in problemen

De Britse premier Tony Blair blijft onder vuur liggen, omdat hij een Indiase magnaat zou hebben geholpen bij de overname van een Roemeens bedrijf, nadat die 125.000 pond (200.000 euro) aan Labour had gegeven.

Blair verdedigde gisteren in het Lagerhuis dat hij het bedrijf van de donateur, Lakshmi Mittal, vorig jaar had aanbevolen in een brief aan de Roemeense premier Adrian Nastase. In deze brief noemde Blair Mittals LNM Holdings een Brits bedrijf en suggereerde hij dat de overname van het staalbedrijf Sidex het EU-lidmaatschap van Roemenië dichterbij kon brengen.

Mittals bedrijf blijkt echter alleen administratief gevestigd in het Verenigd Koninkrijk. De brief viel samen met een ontslaggolf bij Corus, het voormalige Britse staatsbedrijf British Steel, zodat Blair volgens critici een buitenlands bedrijf gunsten verleende terwijl hij Britse banen had kunnen redden, die onder meer door concurrentie uit Oost-Europa moesten verdwijnen.

Tevens kwamen gisteren nieuwe vragen op over de interventie, nadat de Britse ambassade had gezegd dat de brief geen felicitatie achteraf was, zoals Downing Street had gezegd, maar wel degelijk was bedoeld om de slotfase van de onderhandelingen te beïnvloeden. Dat was van belang omdat het Franse Usinor een kaper op de kust was, met steun van de Franse premier Jospin. In een eerdere versie van de brief werd Mittal bovendien een ,,vriend'' van Blair genoemd, wat in de slotversie was vervallen. Dat leek te wringen met Blairs verklaring, gisteren, dat hij niet wist dat Mittal achter LNM zat.

De affaire is een nieuwe smet op de reputatie van Blair, die in 1997 onder meer kon aantreden met de belofte dat zijn regering `witter dan wit' zou zijn na een reeks zogeheten sleaze-schandalen bij de Tories over geld in ruil voor politieke gunsten. Dat gebeurde onder Blair ook, zo bleek later, want de partij had een miljoen pond aangenomen van Formule1-tycoon Bernie Ecclestone. De gift bracht het kersverse kabinet-Blair in verlegenheid, toen bleek dat Londen Brussel masseerde om het Formule 1-racen uit te zonderen van een Europees verbod op tabaksreclame.

Het is de tweede keer dat dubieuze banden met Indiase zakenlieden Blair parten spelen. Begin vorig jaar moest hij minister Peter Mandelson ontslaan, omdat die in een eerdere functie de gebroeders Hinduja, die onder meer rijk werden met wapenhandel, aan een paspoort zou hebben geholpen. Blair was zeker één keer eregast op een feest van de Hinduja's.

Tijdens een fel treffen bij het wekelijkse vragenhalfuurtje in het Lagerhuis weigerde Blair gisteren tot drie keer toe Tory-leider Iain Duncan Smith te antwoorden op de vraag of hij wist dat Mittal geld aan Labour had geschonken toen hij zijn brief schreef. Maar als ik het had geweten, zou het geen verschil hebben gemaakt, zei de premier, die de brief ,,volkomen gerechtvaardigd'' noemde en de vermeende affaire een ,,lading vuilnis'' noemde.

The Times schrijft vanochtend dat Blair er nu langzaam van overtuigd raakt dat politieke partijen beter rechtstreeks door de staat kunnen worden gesubsidieerd.