Australië loog over vluchtelingen

De Australische regering wist dat het door haarzelf naar buiten gebrachte verhaal dat bootvluchtelingen vorig jaar hun kinderen overboord gooiden om zo asiel te krijgen, niet klopte.

Dat is de conclusie na de eerste parlementaire zitting gisteren over het asielbeleid van de conservatieve regering van premier John Howard. Labor-leider Simon Crean eist het aftreden van het kabinet.

Op 10 oktober vorig jaar produceerde de Australische minister van Defensie, Peter Reith, foto's van jonge kinderen in zee. De foto's ondersteunden een mededeling van de minister van Immigratie Philip Ruddock, die op 7 oktober zei dat vluchtelingen hun kinderen overboord gooiden om zo de Australische marine te bewegen hun asiel te verlenen. De regering zei toen niet te zullen zwichten voor ,,chantage'' door vluchtelingen.

Uit een deze week verschenen rapport blijkt echter dat de beelden zijn genomen tijdens een reddingspoging van de marine die de vluchtelingen probeerde te redden nadat hun boot was gezonken. Het rapport vermeldt ook dat het kabinet wist dat het verhaal niet klopte. ,,Om elf uur op 11 oktober 2001 waren minister Reith en zijn naaste medewerkers ingelicht dat de foto's niet van overboord gegooide kinderen waren.''

Uit het rapport blijkt tevens dat de foto's van de kinderen vergezeld waren van een brief met uitleg over de ware toedracht van het incident. De voorlichter van de minister van Defensie zei gisteren die brief niet te hebben gekregen. Vice-admiraal Schackelton en admiraal Barrie zeiden af te weten van de toedracht en de minister te hebben gewaarschuwd.

Een hoge marineofficier zou minister Reith ook hebben gewezen op een video waarin de ware toedracht van het incident te zien was, zo meldde de Australische krant Sydney Morning Herald vanochtend. ,,We kunnen dan beter die video maar niet laten zien'', zou de minister hebben gezegd. Reith zegt zich het gesprek met de officier niet te kunnen herinneren.

Premier John Howard zei vanochtend dat noch hij, noch de minister van Defensie was ingelicht over het feit dat het verhaal niet klopte. ,,Mijn departement heeft me niet verteld dat het verhaal dat de kinderen overboord waren gegooid, fout was'', zei de premier.

Oppositiepartijen eisen het aftreden van de regering. Howard won in november vorig jaar met ruime meerderheid de verkiezingen. De overwinning wordt toegeschreven aan zijn harde optreden tegen asielzoekers, met name zijn weigering het Noorse schip Tampa, dat was gekaapt door 433 asielzoekers, toegang te verlenen tot Australische wateren. Het minuscule eilandstaatje Nauru ving de vluchtelingen op. Begin deze week kwam uit dat het kabinet zijn harde standpunt baseerde op afgeluisterde telefoongesprekken van en naar de Tampa.

,,Dit is een regering die heeft gelogen en gespioneerd'', zei Labor-leider Crean gisteren. ,,Gelogen tegen het Australische volk en gespioneerd om haar eigen politieke huid te redden.'' De leider van Labor in de Senaat, John Faulker, noemde het ,,onbegrijpelijk'' dat premier Howard nergens van afwist.

De leider van de Groenen Bob Brown, wil een onafhankelijk onderzoek naar de werkwijze van de regering-Howard. Hij beschuldigt het kabinet van ,,het bewust verdraaien en verzwijgen van informatie'' om publieke steun te winnen.

Inmiddels wordt ook het verhaal dat Afghaanse asielzoekers in een opvangcentrum in Woomera, in een woestijn ten noorden van Adelaide, begin deze maand de monden van hun kinderen dichtnaaiden uit protest tegen hun behandeling in twijfel getrokken.