Verlies ABB door claims in VS over asbest

Het Zwitsers-Zweedse technologieconglomeraat ABB heeft voor het eerst in zijn geschiedenis verlies gemaakt. Hoofdoorzaak zijn de asbestclaims in de Verenigde Staten.

Het verlies over het vierde kwartaal bedraagt bijna één miljard dollar (1,5 miljard euro), zo heeft topman Jörgen Centerman vanmorgen op een persconferentie in Zürich bekendgemaakt. Hij verwacht dat ABB (energie, automatisering, procesindustrie) dit jaar weer een ,,gezonde winst'' zal maken.

ABB eist van zijn vorig jaar november afgetreden voorzitter, Percy Barnevik, en van nog een ex-topman geld terug. Het vindt dat met name Barnevik zichzelf met 88 miljoen dollar aan pensioenvoordeeltjes te rijkelijk heeft beloond.Eind vorige maand maakte ABB al bekend dat het zijn voorziening voor de asbestclaims met bijna een half miljard dollar had verhoogd. Het aandeel ABB tuimelde daarop prompt met 10 procent.

De claims, die ABB duchtig parten spelen en waarvoor het conglomeraat inmiddels 940 miljoen dollar opzij heeft gezet, stammen uit de jaren zeventig. Toen werd het Amerikaanse bedrijf Combustion Engineering overgenomen dat asbest in zijn producten verwerkte die vooral werden gebruikt in de bouw. Pas later werd bekend dat asbest ernstige longziekten kan veroorzaken, maar dat weerhield getroffenen er niet van ABB alsnog met claims te bestoken. Analisten houden er rekening mee dat de claims kunnen oplopen tot wel drie miljard dollar.

Het zijn niet alleen deze claims die ABB in de moeilijkheden hebben gebracht, ook de omzet groeit nauwelijks meer. De orders daalden zelfs. En al slaagde ABB erin zijn snel oplopende schulden in het jongste kwartaal aanzienlijk te verminderen, ten opzichte van een jaar geleden is de nettoschuld toch ruim twee keer zo hoog.

Voor dit jaar verwacht ABB helemaal geen omzetgroei meer, al houdt het onverkort vast aan zijn doel dat de omzet de komende vier jaar met gemiddeld 6 procent per jaar moet groeien.

Het nettoverlies in het vierde kwartaal van 980 miljoen dollar brengt, samen met de resultaten van eerdere kwartalen, het nettoverlies over heel 2001 op 691 miljoen dollar. Over 2000 maakte ABB nog een nettowinst van 1,4 miljard dollar. De omzet groeide met een magere drie procent tot 23,7 miljard dollar. De nettoschuld was eind 2001 4 miljard dollar, al stond die aan het eind van het derde kwartaal nog op 6,3 miljard dollar. Eind 2000 was die 1,8 miljard dollar. Het personeelsbestand nam wereldwijd met 7.200 af tot 156.865 werknemers.

De koers van het andeel ABB zakte vanmorgen op de beurs van Zürich met 3,19 procent.