Hockeyers bannen twijfels uit het hoofd voor WK

Na een jaar vol twijfel en tegenslag begint de Nederlandse hockeyploeg over twaalf dagen aan het WK in Maleisië. ,,We doen mee om te winnen'', sprak bondscoach Joost Bellaart gisteren vastberaden.

Waartoe is de Nederlandse hockeyploeg nog in staat? Antwoord op die prangende vraag volgt begin volgende maand, al waagde Joost Bellaart zich gisteren alvast aan een schot voor de boeg. ,,Wij moeten presteren, dat zijn we aan onze stand verplicht'', betoogde de bondscoach, die bij het komende wereldkampioenschap in Maleisië (24 februari tot en met 9 maart) zijn zinnen heeft gezet op ,,minimaal een plaats in de halve finales''.

Golden drie maanden geleden, bij het toernooi om de Champions Trophy in Rotterdam, nog tal van excuses (veel blessures, onervaren spelers, nieuw spelsysteem), aan de vooravond van het WK wenst Bellaart zich niet in te dekken. ,,We doen mee om te winnen'', klonk het gisteren opvallend vastberaden. Al ging het hem te ver om zijn ploeg uit te roepen tot favoriet.

Met achttien spelers, onder wie nog elf `Sydney'-gangers en twee herstelde routiniers (Eric Jazet en Jaap-Derk Buma), vertrekken Bellaart en assistent Michel van den Heuvel morgen naar Maleisië, waar de selectie voor ruim een week neerstrijkt aan de kust. ,,Niet alleen om te trainen, vooral ook om te acclimatiseren'', aldus Bellaart, wiens ploeg twee keer twintig minuten tegen Duitsland speelt alvorens naar Kuala Lumpur te vertrekken. Daar oefent de wereld- en olympisch kampioen op vrijdag nog tegen Australië, waarna de titelverdediger het toernooi twee dagen later opent tegen Nieuw-Zeeland.

Uitgerekend die ploeg leidde vorige maand, bij de generale repetitie voor het WK, de ommekeer in voor het wankelmoedige elftal, dat al maanden op zoek is naar zelfvertrouwen en vaste spelpatronen. Na de onthutsende 3-1 nederlaag koos de bondscoach voor een beproefd recept, waarbij spelverdeler Jeroen Delmee ,,in het belang van het team'' werd opgeofferd en een linie naar achteren werd geschoven. ,,Een verdedigend verantwoord tactisch concept'', grimaste Bellaart, in een doorzichtige verwijzing naar de kritische noten die hem in Rotterdam ten deel vielen.

Het vervolg van het zeslandentoernooi, met een gelijkspel tegen Australië (4-4) en overwinningen op Japan (6-0), Maleisië (3-2) en Nieuw-Zeeland (10-2), sterkte Bellaart in de overtuiging dat sterspeler Teun de Nooijer het beste tot zijn recht komt als centrale, vooruitgeschoven middenvelder. Met spits Marten Eikelboom als de ideale bliksemafleider voor Nederlands beste hockeyer, en dreiging vanaf de flanken.

Het aangepaste spelsyteem biedt volgens Bellaart meer verdedigende zekerheden, met de hereniging van het ervaren duo Delmee-Jazet, en zorgt bovendien voor meer aanvallende kracht. Aan dat laatste ontbrak het tijdens het toernooi om de Champions Trophy in Rotterdam, waar de gerenoveerde selectie niet verder kwam dan de derde plaats. Bellaart: ,,We scoorden te weinig en wisten aanvallend geen vuist te maken.''

Ook een ander euvel, de haperende strafcorner van (opnieuw) eerste keus Bram Lomans, is zo goed als verholpen, constateerde de opvolger van Maurits Hendriks vorige week nog tijdens ,,het zeer nuttige trainingskamp'' in Egypte. Opgetogen was Bellaart toch al na afloop van de twee oefenduels (beide met 3-0 gewonnen), want ,,de hele familie wandelde gelukkig heelhuids van het veld terwijl die Egyptenaren naar werkelijk alles sloegen wat bewoog''.

Europees kampioen Duitsland en het Pakistan onder aanvoering van de opgeleefde balvirtuoos Shahbaz Ahmad gelden voor Bellaart als de uitgesproken favorieten voor de eindzege. Niet voor niets kwalificeerde hij de groepsduels tegen beide opponenten, op zaterdag 2 en zondag 3 maart, als ,,de twee dagen van de waarheid''. Alleen de nummers één en twee van elke poule dringen door tot de halve finales.

Van een andere tegenstander, het balvaardige en gevreesde Argentinië, is het nog maar de vraag of die aantreedt in het Bukit Jalil-stadion. De financiële nood in het bijna failliete Zuid-Amerikaanse land is zo hoog opgelopen dat de vliegtickets vermoedelijk niet betaald kunnen worden, zo vernam Bellaart van Max Caldas, de Argentijn met wie hij vorig jaar nog samenwerkte bij HCKZ. Canada, achtste bij het WK-kwalificatietoernooi in Edinburgh, is aangewezen als reserve.

Hoewel zijn contract doorloopt tot en met de Olympische Spelen in Athene (2004), staat voor Bellaart meer op het spel dan alleen de wereldtitel. ,,Mochten wij hopeloos falen, dan trek ik natuurlijk ook mijn conclusies.''

Vrezen doen de hockeyers vooral de tropische omstandigheden. Negen wedstrijden in dertien dagen betekent, zeker in de klamme hitte van Maleisië, een aanslag op lijf en leden. ,,Het is een crime om in de brandende zon te spelen'', aldus Bellaart, wiens ploeg één keer (tegen België) om acht uur 's ochtends moet aantreden, nota bene op het bijveld. ,,Zelfs dan is het al 35 graden, met bovendien geen enkele beschutting.''