`Enronitis' is geen epidemie

Het verhaal van het Amerikaanse energieconcern Enron staat symbool voor bankroet en bedrog. Maar het is zeker niet de enige verklaring voor de huidige beursmalaise. Een schandaal is natuurlijk bij uitstek geschikt om minder opwindende thema's aan de kant te drukken. En het verhaal van Enron zal blijven rondzingen zolang de zorg over kwalijke boekhoudkundige praktijken, de zogeheten enronitis, ook andere bedrijven raakt. Maar bij de meerderheid der bedrijven zijn andere, vertrouwdere krachten aan het werk, zoals teruglopende groei.

Bekijk het eens op de volgende manier. De beursrally die na 11 september inzette, piekte op 4 januari. Sindsdien zijn de koersen in alle G7-landen gedaald. Als dat werkelijk uitsluitend aan het slechte Amerikaanse boekhouden lag, zouden Amerikaanse aandelen het zwaarst getroffen zijn. Maar net zo vaak is het omgekeerde het geval. Sterker nog, zakenbank Credit Suisse First Boston wijst erop dat slechts een kwart van de twintig slechtst presterende aandelen in de S&P 500 Index te maken hebben met zorgen over de boekhouding.

De meeste grote dalingen hebben plaatsgevonden in dezelfde sectoren die de afgelopen twee jaar toonaangevend zijn geweest voor de baissemarkt, zoals technologie, media, telecom en financiën, die hun groeiverwachtingen het meest moesten temperen. Niemand heeft gesuggereerd dat AOL Time Warner een tweede Enron zou zijn, maar toch is de koers van het bedrijf dit jaar al 22 procent gedaald.

De doodgewone waarheid is dat bedrijfswinsten niet oneindig lang met dubbele cijfers kunnen groeien, hoe verfijnd de financiële instrumenten of hoe geweldig de vooruitzichten ook zijn. De uitwassen van het verleden wreken zich op diverse manieren, waaronder dividendverlagingen, aandelenemissies, winstwaarschuwingen en uiteraard faillissementen. Aangezien meer bedrijven ten onder gaan in het eerste jaar van het economisch herstel dan tijdens de recessie zelf, zullen er nog wel meer faillissementen volgen. Die zijn in de meeste gevallen niet te wijten aan Enron-achtig bedrog.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld