Corus bevriest salarissen van Brits personeel

Het noodlijdende Brits-Nederlandse staalbedrijf Corus heeft besloten de lonen van zijn Britse personeel te bevriezen. De loonstop geldt ook voor honderd Nederlandse topmanagers in IJmuiden.

Het bedrijf, dat vorig jaar al 6.000 mensen ontsloeg bij zijn Britse vestigingen, zei in een brief aan de vakbonden dat ,,er geen echte tekenen van verbetering zichtbaar zijn, met name in de Britse verwerkende industrie''. Een herziening van de lonen was daarom ,,ongepast'', aldus het bedrijf.

Brits staal blijft relatief te duur, zo zegt het bedrijf. Dat is het gevolg van de hoge pondkoers en de goede concurrentiepositie van staalbedrijven in Oost-Europa. Corus, dat 18 maart met de jaarcijfers komt, zou volgens betrokkenen alleen al in het eerste half jaar van 2001 een verlies van 200 miljoen pond (320 miljoen euro) gemaakt hebben. De vakbonden hebben de salarisstop scherp veroordeeld.

Het besluit van Corus valt samen met politieke commotie rond de staalsector. Premier Blair moet zich verdedigen tegen de beschuldiging dat hij een Brits-Indiase staalfirma die 125.000 pond in de partijkas had gestort, heeft geholpen een Roemeens staalbedrijf over te nemen, zonder rekening te houden met de moeilijkheden van Corus.

Blair schreef vorig jaar een brief aan de Roemeense premier Adrian Nastase om hem te feliciteren met de verkoop van Sidex, het grootste Roemeense staatsstaalbedrijf, aan de Indiase tycoon Lakshmi Mittal, die zijn hoofdkwartier in Londen heeft. In zijn brief, geschreven op advies van de Britse ambassade in Boekarest, suggereerde Blair dat de transactie het Roemeense lidmaatschap van de Europese Unie dichterbij zou brengen. Mittals firma, LNM, kocht Sidex twee dagen vóór Corus onder invloed van Oost-Europese concurrentie een nieuwe tranche van 3.000 man ontsloeg.

De Conservatieve oppositie en Plaid Cymru (PC), de nationalistische partij van Wales, beschuldigen Blair van een nieuwe zogeheten sleaze-affaire en eisen een onderzoek. Vorig jaar wist de premier daar ternauwernood aan te ontkomen door het ontslag van Peter Mandelson, die de broers Hunduja, twee Indiase industriëlen, aan een paspoort zou hebben geholpen.

Blair verdedigde zich gisteren met het argument dat hij niet op de hoogte was van de gift aan de Labour-kas. Zijn brief was geschreven na de transactie, zei hij. Blair had in LNM een Brits bedrijf verdedigd en Corus had geen bod uitgebracht op Sidex, zei Blair. Adam Price, die namens PC in het parlement van Westminster zit, zei dat Blairs brief wel degelijk de slotfase van de transactie had bespoedigd. Verder is Mittals bedrijf niet echt Brits, zei hij, omdat het er deels administratief is gevestigd. Volgens hem ,,ondermijnde'' Blair de zekerheid van werknemers in Wales op een voor hen cruciaal moment.