Gronings filmtheater voor `kwetsbare' films

Met meer beenruimte, whisky en goede wijn hoopt de Groningse bioscoop- exploitant Frans Westra de strijd met de grote zalen vol te houden. Onlangs werd zijn verbouwde filmcentrum in hartje Groningen heropend.

De finishing touch haalt hij over twee weken zelf uit Venetië. Daar heeft directeur Frans Westra (47) van Filmtheater Images uit Groningen een kroonluchter van Venetiaans glas gezien, die hij aan het plafond van het verbouwde en nieuw ingerichte filmcentrum wil hangen. De grootste bioscoop van het noorden in de Groninger Poelestraat onderging de afgelopen vier maanden een facelift. Voor 1,8 miljoen gulden kwam er een nieuwe entree, een glazen pui, waarachter de foyer en het filmcafé zichtbaar zijn en werden de drie filmzalen opnieuw ingericht.

De bezoekers hebben meer beenruimte en zitten in nieuwe rode fauteuils. Binnen trekken de warme, rode vloerbedekking en de lichtgele muren de aandacht. ,,Gejat van een lounge in Milaan'', merkt Westra op. De opknapbeurt en herinrichting waren nodig wegens de concurrentie met de megabioscopen, verklaart hij. ,,Onze ambiance was verouderd. Bovendien kan geen enkele bioscoop alleen bestaan van de verkoop van kaartjes. Bij Pathé verkopen ze popcorn en cola, wij schenken goede whisky en maandelijks verschillende goede wijnen, die we zelf eerst proeven.''

Westra hoopt dat bezoekers na de film blijven om een glas te drinken. Het café kreeg de naam Café des Images en is elke werkdag vanaf 15.00 uur open tot een uur na het einde van de laatste voorstelling. Westra, sinds 1979 directeur van het toenmalige filmhuis, doopte het filmcentrum om in Images, dat hij op zijn Frans uitspreekt. ,,Omdat je niet zo snel in Filmhuis Poelestraat een kop koffie gaat drinken. Die oude naam was te lang en te lelijk.'' Tijdens het recente Groningse programma van het Filmfestival Rotterdam werden 5.300 kaartjes verkocht. In 2001 trok de oude bioscoop 90.000 bezoekers. Dit jaar rekent Westra op 20.000 meer.

Images (390 stoelen) wordt geëxploiteerd door de niet-commerciële Filmliga 68 en de commerciële bioscooponderneming Wolff uit Utrecht, die negen bioscoopgebouwen in heel Nederland bezit. Het is voor het eerst dat een gesubsidieerde en een commerciële onderneming samen eigenaar zijn van een filmtheater. De samenwerking lag voor de hand, zegt directeur J.P. Wolff, al werd die volgens hem twee decennia geleden nog voor onmogelijk gehouden. Al sinds eind jaren tachtig leverde hij het personeel voor de filmzaal in het toenmalige Filmhuis Poelestraat. Door het samenwerkingsverband is Images in staat ,,kunstzinnige en kwetsbare films'' te blijven programmeren, meent hij. En dat zal zo blijven, verzekert hij. ,,Middle-of-the-road-films draaien we hier niet.'' Wolff hoopt dat de `Groningse constructie' elders in het land navolging vindt. Zelf wil hij die toepassen bij het Utrechtse filmtheater 't Hoogt. Een advies hierover aan de gemeente Utrecht is in voorbereiding.

Gerard Bunnik van de Associatie van Nederlandse Filmtheaters (ANF) noemt het samengaan van gesubsidieerde en commerciële bioscoopondernemingen ,,interessant''. Wel is hij benieuwd of die gevolgen heeft voor de vertoning van kwaliteitsfilms van de distributeurs Cinemien, Filmmuseum en Contact Film, verantwoordelijk voor het aanbod aan kunstzinnige films. ,,Maar voor Groningen is Images absoluut een aanwinst, omdat er tussen Pathé en de kleinere filmhuizen al jaren een gat gaapte.''

Westra wil de betere kwaliteitsfilms laten zien, waarvoor elders in de stad geen plaats is. ,,Daarom hebben wij In de ban van de ring en Nynke ook niet gedraaid.'' Images kan met de verbouwing weer twintig jaar vooruit, meent hij. In de toekomst moeten er ruimte zijn voor andere activiteiten, zoals een dichtconcours en debatten. Elke doordeweekse dag vanaf vier uur 's middags worden er al films vertoond. ,,Vooral oudere mensen durven 's avonds de deur niet meer uit'', weet Westra, ,,die komen dus 's middags. We zijn een volcontinue-bedrijf geworden.''