Frankrijk legt tekortkomingen tennissers bloot

Op een gravelbaan in Metz legde de Franse Davis-Cupploeg gisteren feilloos de beperkingen van de ploeg van captain Tjerk Bogtstra bloot. De 25-jarige debutant Edwin Kempes kwam op de beslissende momenten in alles te kort tegen wereldtopper Sébastien Grosjean (7-5, 7-6 en 6-2) en de Nederlandse kopman Sjeng Schalken legde het in een slijtageslag af tegen Arnaud Clément (7-5, 2-6, 6-7, 6-4 en 6-2). Alleen een wonder kan de Nederlandse Davis-Cupploeg nog een ronde verder helpen.

Net als vorig jaar, tijdens de ontmoeting in de eerste ronde tegen Spanje, koos Bogtstra tegen titelverdediger Frankrijk voor een opmerkelijke opstelling. Destijds maakte Raemon Sluiter tot veler verrassing zijn opwachting, ditmaal wist de relatief onbekende gravelspecialist Kempes plotseling alle schijnwerpers op zich gericht.

Naar aanleiding van de prestaties tijdens de trainingen in de aanloop naar het duel verkoos Bogtstra dit keer Kempes boven een zichtbaar teleurgestelde Sluiter. Volgens de coach had de Rotterdammer na een paar dagen nog niet het vertrouwen op de gravelbaan dat Kempes tijdens de oefensessies wel aan de dag legde. Zowel Kempes als Sluiter had al een halfjaar niet meer op gravel gespeeld.

Maar in tegenstelling tot twaalf maanden geleden, toen Sluiter de Spanjaard Juan Carlos Ferrero versloeg, werd in Les Arenes geen nieuwe Nederlandse Davis-Cupheld geboren. Kempes stapte gisteren onbevangen de baan op tegen de Franse kopman Grosjean. De Nederlandse nummer 147 van de wereldranglijst had niets te verliezen tegen de Fransman, die eind vorig jaar nog in de halve finales van de Australian Open en Roland Garros stond. Na twee uur en 27 minuten mocht Kempes uiteindelijk slechts de complimenten voor zijn verdienstelijke debuut in ontvangst nemen. Het punt ging evenwel naar de ploeg van succescoach Guy Forget, die vorig jaar ten koste van gastland de Davis Cup won.

Ten overstaan van 4.600 toeschouwers, onder wie veel Nederlanders, wist Kempes in de eerste twee sets zijn tegenstander verdienstelijk partij te bieden. Het spel van de Nederlander werd echter gekenmerkt door grilligheid. Knallende forehands langs de lijnen wisselde hij af met slordig geslagen backhands in het net. De lichtvoetige Grosjean brak hem halverwege de eerste set, maar moest in de achtste game lijdzaam toezien hoe zijn tegenstander zich terugknokte en zelfs kansen kreeg om de eerste set naar zich toe te trekken.

Juist op de beslissende momenten slaagde de op het hoogste niveau onervaren Kempes er niet in om de punten ook daadwerkelijk te benutten. Grosjean daarentegen bleef voor eigen publiek wel koelbloedig en haalde na 54 minuten met gebalde vuisten de eerste set binnen. In de tweede reeks leek Kempes verrassend revanche te nemen.

Op een 5-3 voorsprong kreeg hij de kans om zelf de set uit te serveren, maar in plaats daarvan leverde de debutant vier missers af. Grosjean liep vervolgens via een tiebreak uit naar een 2-0 voorsprong. In de derde set nam Kempes nog wel de leiding, maar toen de Fransman opnieuw een voorsprong ongedaan maakte was het verzet van de tennisser uit Monnickendam gebroken. ,,Hij slaat alles terug, zo put hij iedereen uit'', verzuchtte Kempes na de eerste morele tik van de Fransen.

Schalken kon vervolgens in zijn partij zijn rol als kopman niet waarmaken. In een marathonpartij met de snelle Clément pakte de Limburger weliswaar een 2-1 voorsprong in sets, maar moest hij na vijf sets toch de winst aan zijn net iets beter spelende tegenstander laten. Clément, die van Forget de voorkeur kreeg boven Nicolas Escudé, bleek op gravel uiteindelijk een klasse te goed voor Schalken.

De excentrieke Clement, die elke set in een andere kleur shirt speelde, vierde zijn zege met het uitgelaten Franse publiek. Met een rood aangelopen gezicht nam hij het gejuich in ontvangst. Steunend en puffend schoof hij even later aan bij captain Forget voor de persconferentie. Clément: ,,Tegen Schalken heb ik het altijd moeilijk. Dit was een mooie zege.''

Clement zette Nederland niet alleen op een 2-0 achterstand, hij slaagde er ook in Schalken met het oog op het dubbelspel van vanmiddag in een ruim vier uur durende partij volledig uit te putten. Schalken klaagde na afloop over pijn in zijn hamstrings: ,,Ik heb weer vier uur op de baan gestaan en weer voor niets.'' Of hij vandaag in het dubbel met veteraan Paul Haarhuis aantreedt, was gisteravond nog niet zeker.

Tijdens de laatste Davis-Cupontmoeting van Nederland, vorig jaar in de halve finales tegen Frankrijk, keek de ploeg van Bogtstra na de eerste dag ook tegen een 2-0 achterstand aan. De coach nam destijds de gok om Schalken na een vijfsetter op de eerste dag in te zetten in het dubbel. De vermoeide Limburger slaagde er toen niet in om met Haarhuis nog een punt binnen te halen tegen het uitgekookte duo Fabrice Santoro-Cédric Pioline. Daarmee vervloog de Davis-Cupdroom.

Vijf maanden later staat Bogtstra voor dezelfde keus, tegen dezelfde ploeg. Nu echter in de eerste ronde. Slechts een mirakel kan er ditmaal voor zorgen dat Nederland dit weekeinde niet opnieuw wordt uitgeschakeld door de Franse Davis-Cupploeg.