British Airways flink toegetakeld

Arm British Airways. Dankzij zijn onafhankelijkheid in het transatlantische luchtverkeer is het bedrijf flink toegetakeld door de crisis die de luchtvaartindustrie sinds september heeft overspoeld. De derde-kwartaalcijfers laten zien dat de omzet aan het eind van 2001 scherp is gedaald. En hoewel BA sneller in zijn kosten heeft gesneden dan de meeste concurrenten, komt het nu op een verlies van 194 miljoen pond vóór belastingen.

Uit deze put omhoog klimmen is niet zo makkelijk. Tot voor kort probeerde BA te bezuinigen en een bondgenootschap met American Airlines te sluiten, om de concurrentiedruk op de Noord-Atlantische routes te verzachten. Maar nu de Amerikaanse toezichthouder roet in het eten heeft gegooid, komt BA onder nog grotere druk te staan om zijn operationele kosten terug te dringen. De makkelijkste manier om dat te bereiken is een forse bezuinigingsoperatie bij de verliesmakende korteafstandstrajecten. Maar die operatie mag ook niet te ver worden doorgevoerd, want BA heeft een Europees netwerk nodig om passagiers naar zijn langeafstandsvluchten te doen stromen.

De maatschappij lijkt dit dilemma te onderkennen. Topman Rod Eddington heeft het over het overeind houden van het korteafstandsnetwerk, maar dan zonder toeters en bellen. Dan kan er geconcurreerd worden met EasyJet en Ryanair. Maar daarvoor zijn harde ingrepen in de operationele kosten nodig, en dat is moeilijk. BA heeft geen geld voor dure afvloeiïngsregelingen. De balans van het concern staat al onder druk. De beurswaarde van 2,4 miljard pond valt in het niet bij de nettoschuld van 6,6 miljard pond en de maatschappij loopt het risico van stakingen als zij probeert te veel pijn op de goed georganiseerde werknemers af te wentelen.

De waarheid is dat er geen snelle oplossingen zijn en weinig speelruimte voor vergissingen. Eddington heeft al twee keer misgeschoten, door al zijn kaarten op de overeenkomst met American Airlines te zetten en door Go, de goedkope dochter van BA, voor een appel en een ei te verkopen. Hij kan zich geen slippertjes meer veroorloven. Deze risico's worden niet weerspiegeld in de koers. Het aandeel wordt verhandeld tegen een premie ten opzichte van de beter in het kapitaal zittende Europese concurrenten. Dat lijkt te optimistisch.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld