Oefening van onmacht in New York

De wereldelite is bijeen in New York om tijdens het World Economic Forum te praten over hoop, leiderschap in moeilijke tijden en de leukste feestjes.

De tweeëndertigste editie van het World Economic Forum, dit jaar uit blijk van medeleven gehouden in het getraumatiseerde New York, kenmerkt zich door grote hoeveelheden uniformen die op de been zijn gebracht en kleine hoeveelheden demonstranten die zij in de gaten moeten houden.

Binnen in het Waldorf Astoria Hotel in Midtown Manhattan, waar het forum plaatsvindt, schijnen de 2.700 bezoekers, omschreven als de elite in de wereld van politiek, zakenleven en media, er hun aandacht maar met moeite bij te kunnen houden tijdens de verschillende seminars met titels als `Voor de hoop' en `Leiderschap in fragiele tijden'. Voor de vele gesponsorde feesten, met optredens van popartiesten als Bono, Elton John en Lauryn Hill, bestaat daarentegen volop belangstelling. ,,Ik zie het als een internationale padvindersbijeenkomst die bij aankomst op het vliegveld al geslaagd is'', aldus een Nederlander die voor de vierde keer `Davos' bijwoont.

Liefst vierduizend veiligheidsmensen zijn voor de beveiliging van het Waldorf ingezet, terwijl er naar de meest optimistische schatting donderdag en vrijdag honderd mensen protesteerden – tegen de schadelijke effecten van globalisering en andere uitwassen van het kapitalisme. ,,Ik demonstreer tegen het gebrek aan demonstranten'', luidde de tekst op een spandoek van een van de schaarse demonstranten. ,,Revolutie afgelast wegens motregen'', scandeerde een andere. Voor dit weekeinde zijn de grootste demonstraties aangekondigd. De politie dreigt met hard optreden en voert ter rechtvaardiging zelfs een obscure wet uit de negentiende eeuw op tegen het dragen van maskers op straat.

Wat er ook terechtkomt van de demonstraties, ze zijn van geen enkele invloed op de gang van zaken in het Waldorf Astoria. Themas variëren dit jaar van wereldhonger en herstel van economische groei tot het onvermijdelijke onderwerp terrorisme, onder andere in het onderdeel De oorzaken van woede in de wereld.

,,Er is een groot onvermogen om te benoemen wat op dit moment het grootste probleem in de wereld is'', aldus de Nederlandse gast, die anoniem wil blijven. ,,De discussies gaan alle kanten op. De ene spreker gaat gedetailleerd in op praktische zaken, terwijl de ander grote themas aansnijdt. Het forum is een oefening in onmacht.''

Als voorbeeld noemt hij een discussie over ,,hoop'' met als sprekers de Zuidafrikaanse bisschop Desmond Tutu, Koningin Rania van Jordanie en de popzanger Bono. Bono, zanger van de Ierse popgroep U2, liet zich op een gegeven moment ontvallen dat hij een ,,verwende, verrotte rocker was''. Al vrij snel was iedereen in het publiek druk bezig op zijn organizer uit te zoeken of er elders iets leukers was. Zoals bijvoorbeeld de discussie `Een herevaluatie van risico', door Andersen-topman Joe Bernardino.

De Davos Companion, een klein handcomputertje van Compaq, bleek meteen al aan het begin van het Forum het voorwerp van intense begeerte. En frustratie. Urenlang stonden zakenlui en politici uit alle delen van de wereld in de rij om het gratis apparaatje af te halen Bill Gates hield het na een tijdje voor gezien. om vervolgens vast te stellen dat het ding verre van vlekkeloos functioneerde.

Naar de feesten, die traditioneel het Forum opluisteren, wordt dit jaar hartstochtelijker uitgekeken dan normaal, omdat New York toch iets anders is dan Davos, een klein, saai stadje in de Zwitserse alpen. Een nachtelijke cocktail in de herenclub 21, gesponsord door uitgever Steve Forbes, concurreert met een evenement van zakenbank Lehman Brothers in het Four Seasons Hotel met Elton John.