Redt uzelf, druk aandelen

Veertien maanden nadat een financieel analist de letter C in de naam van kabelbedrijf UPC verbasterde tot onder curatele, is het bijna zover. Het verliesgevende en zware schulden voortslepende concern betaalt voorlopig geen rente (113 miljoen euro) op drie obligatieleningen.

De analist die toen op een financiële website de twijfelachtige kredietwaardigheid van UPC, Europa's grootste kabelbedrijf, aankaartte werd met de dreiging van een kort geding tot zwijgen gebracht. Hij rectificeerde deels zijn analyse en de gewraakte teksten verdwenen van de website.

Is de wanbetaling op de renteverplichtingen het begin van het einde van het financiële kaartenhuis UPC, dat de afgelopen jaren met geleend geld overal kabelbedrijven opslokte? Het kabelbedrijf heeft tot 3 maart om de rentebetalingen alsnog over te maken, anders ondermijnt zij ook de afspraken met een groot bankensyndicaat en dan kunnen de banken vervelende dingen doen. Zoals hun krediet van 4 miljard euro terugvorderen.

UPC gokt nu op een dubbelakkoord. Met de banken, die hun kredietverlening moeten handhaven en wellicht concessies moeten doen over de termijn waarop zij hun inzet terugkrijgen. En met de obligatiebeleggers, die het aanbod krijgen om hun effecten met een oorspronkelijke waarde van 3,4 miljard euro om te zetten in aandelen. Met grootaandeelhouder UnitedGlobalCom, die de afgelopen maanden ook de grootste obligatiebelegger is geworden (2,6 miljard euro), is UPC al rond.

De kans dat schuldeisers de gedwongen schuldsanering kunnen ontregelen met een faillissementsaanvraag bij de rechtbank is gering. UPC had bijvoorbeeld eind 2001 nog 850 miljoen euro geld in kas, maar dat geld wil zij investeren in haar activiteiten, niet in rentebetalingen.

UPC's schuldsanering wedijvert met de financiële reorganisatie van KPN om de eerste plaats. Door rigoureus ingrijpen probeerden beide een faillissementscurator buiten de deur te houden. KPN gaf vorig jaar voor 5 miljard euro nieuwe aandelen uit om schulden mee af te lossen en ontvangt binnenkort, bij het vertrek van partner Bellsouth uit het Duitse mobiele belbedrijf E-plus, nog eens 6 miljard euro vermogen.

De banken van UPC zullen weinig problemen hebben met de 6 miljard euro obligaties-in-aandelen ruil. Op die manier versterkt UPC haar financiële buffers en verlaagt zij haar rentebetalingen. Dividend op aandelen wordt de komende jaren toch niet betaald.

Voor beleggers rest armoede. Toen de analist veertien maanden geleden waarschuwde voor de financiële positie van UPC was de koers zo'n 12 euro, vanochtend was het 37 eurocent.