Doorvechten na de schikking

De schikking van Versatel met het OM valt niet zo hoog uit als eerst gevreesd. Versatel is niet de enige die het met de fiscus aan de stok heeft over optieregelingen.

Heeft het openbaar ministerie met zijn miljoenenschikking met het beursgenoteerde bedrijf Versatel, een exploitant van een glasvezelkabelnet, het onderste uit de kan gekregen?

Versatel betaalt 2.977.932 euro om strafrechtelijke vervolging af te kopen wegens het ontwijken van belastingen bij het verstrekken van opties op aandelen Versatel voorafgaand aan de succesvolle beursgang, in juli 1999.

Het bedrag, een topschikking in het Nederlandse bedrijfsleven, blijkt december vorig jaar al te zijn overgemaakt. De schikking komt op een paar euro na overeen met de reservering die Versatel in het derde kwartaal maakte voor de afwikkeling met het OM.

Met justitie is geschikt, maar met de Belastingdienst vecht Versatel verder. Het bedrijf zegt bij de belastingrechter zelfs het schikkingsbedrag weer terug te willen vorderen. ,,Versatel is overtuigd van haar gelijk en in de betaling van het schikkingsbedrag mag geenszins enige erkenning van schuld worden gelezen'', liet Versatel gistermiddag weten, nadat het OM diverse namen en bedragen van schikkingen had gepubliceerd. Als beursfonds vreest Versatel de negatieve publiciteit van jarenlang procederen, vandaar de schikking.

De bijna 3 miljoen euro steekt een beetje schril af bij het bedrag waarop Versatel zijn beleggers bijna een jaar geleden al had voorbereid. Versatel, dat aan de Amsterdamse Euronext is genoteerd én aan de Amerikaanse effectenbeurs, meldde februari vorig jaar dat de boete en de naheffing van de fiscus die samenhingen met het optie-conflict konden oplopen tot 15 miljoen euro. Versatel onthulde de controverse tegenover de Amerikaanse beurscommissie Securities & Exchange Commission (SEC), die toeziet op de naleving van strengere regels over openbaarmaking van bedrijfsinformatie dan de Nederlandse beurs hanteert. In het Nederlandse persbericht, dat voorafging aan de rapportage aan de SEC, had Versatel niets gezegd over het onderzoek.

Het geschil met het OM en met de Belastingdienst vloeit voort uit de beursgang en de daaropvolgende spectaculaire koersstijging van de aandelen. De koers werd in de herfst van 1999 opgejaagd door enthousiaste beleggers die verwachten dat telefoon-, internet- en mediabedrijven een nieuw eldorado zouden scheppen.

Eind 1999 was de koers van Versatel verdrievoudigd ten opzichte van de introductieprijs van 10 euro. Uit gegevens die Versatel bij de SEC deponeerde kan worden opgemaakt dat het bedrijf in 1999 zo'n 1,9 miljoen opties verstrekte aan managers met een uitoefenprijs van gemiddeld ongeveer 3,50 euro. De meeste van die opties werd in het eerste halfjaar uitgegeven, toen Versatel nog niet aan de effectenbeurs was genoteerd.

Als de beurskoers boven de 3,50 euro kwam, stonden de optiebezitters op winst. Bij een lage uitgiftekoers van opties hoeven de optiebezitters weinig belasting te betalen en kunnen zij, als de koers daarna rap stijgt, een aantrekkelijke winst behalen, die bovendien belastingvrij is.

Versatel is niet het enige Nederlandse telefoon- en internetbedrijf dat een conflict met de fiscus heeft over verstrekte opties. FEM/De Week meldde vorig jaar dat de fiscus bij de curatoren van het failliette softwarebedrijf Ring een naheffing van ruim 380.000 euro had gedeponeerd wegens ,,het niet of niet tijdig aangeven en betalen van wegens optieplannen verschuldigde belasting'' door het bedrijf.