VS strijden tegen terreur met Filippijnse soldaten

De Verenigde Staten zijn vandaag samen met het Filippijnse leger een operatie begonnen tegen de moslimrebellen van Abu Sayyaf. Zo'n 3.800 Filippijnse en zeshonderd Amerikaanse soldaten doen mee aan de actie in het zuiden van de Filippijnen.

Volgens een woordvoerder van de Amerikaanse regering zullen de oefeningen op de Filippijnen ,,helpen om de terroristische parasieten op te ruimen die de Filippijnen en de Verenigde Staten bedreigen''.

Washington heeft Abu Sayyaf op een lijst gezet van organisaties die banden zouden hebben met het terreurnetwerk Al-Qaeda van Osama bin Laden.

Hoge Amerikaanse en Filippijnse officieren namen vandaag deel aan de openingsceremonie van het offensief in een zwaarbewaakte kazerne in de zuidelijke stad Zamboanga. De plechtigheid had plaats onder strenge veiligheidsmaatregelen. Op dit moment zijn al zo'n honderd Amerikaanse militairen aanwezig in Zamboanga. Binnenkort komen daar nog eens vijfhonderd soldaten bij, onder wie ook commando's.

Amerikaanse militairen zullen samen met hun Filippijnse collega's onder meer oefeningen doen op het eiland Basilan. Volgens een Filippijnse officier zullen de Amerikanen helpen bij het trainen voor nachtvluchten met helikopters. Maar andere Amerikaanse militairen zouden Filippijnse soldaten kunnen vergezellen op tochten in het oorlogsgebied op de Filippijnen. Zij mogen schieten als zij worden bedreigd.

Volgens de Amerikaanse zaakgelastigde Robert Fitts staat de oefening met de Filippijnse collega's niet op zichzelf. Volgens hem is dit de eerste van zestien oefeningen die voor dit jaar gepland zijn. In april doen ongeveer tweeduizend Amerikaanse mariniers mee aan een volgende gezamenlijke oefening.

Op het eiland Basilan houden guerrillastrijders van Abu Sayyaf in de jungle al meer dan acht maanden een stel Amerikaanse missionarissen en een Filippijnse verpleegkundige in gijzeling.

Abu Sayyaf staat bekend als de meest gewelddadige guerrillabeweging van de Filippijnen. De moslimbeweging, die zou beschikken over ongeveer achthonderd man, heeft zich in het verleden al verscheidene malen schuldig gemaakt aan ontvoeringen en bomaanslagen. In mei vorig jaar werden twintig toeristen ontvoerd. Verschillende gijzelaars zijn onthoofd. Anderen werden in ruil voor geld vrijgelaten.

De Filippijnse president Gloria Arroyo zei gisteren tijdens een bezoek aan Canada dat zij blij is met de Amerikaanse aanwezigheid, die de Filippijnen kan helpen met materieel, kennis en training in de strijd tegen het terrorisme. ,,Onze belangrijkste opdracht is de terroristen te bestrijden die in onze eigen achtertuin actief zijn'', aldus Arroyo tegen journalisten in Toronto.