Schrijver Benali mag India niet in

De Indiase ambassade heeft de Nederlandse schrijver Abdelkader Benali kort voor zijn vertrek naar India een visum geweigerd. Benali zou in India deelnemen aan de Calcutta Book Fair.

Een paar maanden geleden werd Benali, auteur van Bruiloft aan zee, door de Nederlandse ambassade in New Delhi uitgenodigd voor de Calcutta Book Fair, een grote boekenbeurs die vandaag van start gaat. De schrijvers Arnon Grunberg, Moses Isegawa en Cees Nooteboom werden ook uitgenodigd, en kregen zonder probleem een visum. Omdat Benali er destijds niet aan werd herinnerd dat hij zelf een visum moest aanvragen, was hij laat met zijn aanvraag, maar in principe niet té laat.

Benali vertelt dat hij afgelopen vrijdagmiddag van de cultureel attaché van de Indiase ambassade, de heer Dash, te horen kreeg dat er nog wel op tijd een visum kon worden aangevraagd. Omdat Benali op zaterdag naar een literair festival in Antwerpen moest, werd afgesproken dat hij zich zondagavond zou melden bij de woning van de heer Kutti, een medewerker van het visumkantoor van de ambassade. Daar werd hem door de intercom medegedeeld dat men hem niet kon helpen.

Dezelfde avond telefoneerde Benali met Dash. ,,We wisten niet dat je een Pakistaan was'', zei de cultureel attaché. ,,Maar dat ben ik helemaal niet'', antwoordde Benali, die uitlegde dat hij in Marokko werd geboren en al jaren Nederlands staatsburger is. Dash zei vervolgens dat Benali hem vrijdag al had moeten vertellen dat zijn visum-aanvraag was geweigerd. Benali had toen echter nog helemaal geen aanvraag gedaan.

Benali nam contact op met Robert Aarsse, cultureel attaché van de Nederlandse ambassade in New Delhi. Aarsse zei tegen hem: ,,We kunnen niks doen. India mag jou een visum weigeren, want India is soeverein in deze.'' Een medewerker van de afdeling Azië van Buitenlandse Zaken noemde de zaak tegenover Benali `een misverstand'. ,,We gaan er iets mee doen'', werd hem beloofd. De schrijver wees het voorstel van Aarsse af, om eventueel op woensdag nog een vliegtuig naar India te nemen. ,,Ik ben het zat'', zegt hij nu. ,,Ik heb geen zin om de late gast op het feest te zijn.''

De heer Moarji, een beambte van het Indiase consulaat, verklaart dat het slechts een kwestie van tijdsgebrek was. Het idee dat Benali Pakistaan zou zijn heeft volgens Moarji absoluut geen rol gespeeld. Cultureel attaché Robert Aarsse: ,,Wat ik officieel weet is dat Benali geen visum heeft gekregen omdat er rigoureuze criteria zijn toegepast, ondanks onze interventie bij de Indiase ambassade.'' Welke criteria dat zijn, kan Aarsse niet zeggen. ,,Elk land is wat dat betreft soeverein. Daar doen wij ook heel moeilijk over, als mensen bij ons druk uitoefenen om een visum te krijgen.'' Aarsse geeft toe dat Benali laat gewaarschuwd werd dat hij een visum moest aanvragen, maar zegt dat het mogelijk is op zo'n korte termijn een visum te krijgen. Het Nederlandse programma op de boekenbeurs wordt aangepast.