Man die de valkuilen kent

De nieuwe topman wordt aan alle kanten afgeschermd. ,,Het is nog wat te vroeg om met hem te praten'', meent pr-directeur Michiel van Ravenstein. Maar wat is te vroeg als je praat over Amerikaan Gary E. Pruitt, de man die voor de buitenwereld als een duveltje uit een doosje te voorschijn is gekomen als topman bij Vopak, het Rotterdamse bedrijf dat tweeënhalf jaar geleden is ontstaan na een fusie tussen Pakhoed en Van Ommeren en wereldmarktleider is in tankopslag en chemische distributie?

Afgelopen maandag is Gary Pruitt de wegens tegenvallende prestaties opgestapte Ton Spoor opgevolgd als bestuursvoorzitter bij Vopak. Al is hij voor de buitenwereld nog grotendeels een onbeschreven blad, voor kenners van de wereld van logistieke dienstverlening, die bij Vopak uiteenloopt van opslagterminals en distributiecentra tot en met tankvaartschepen en tankcontainers, is hij allesbehalve een onbekende.

,,Vopak heeft grootscheeps ingezet op chemische distributie'', zegt een energieconsultant uit de Rotterdamse haven. ,,Er is voor miljarden in deze sector door het bedrijf geïnvesteerd. Ook fout geïnvesteerd. Ik ken een voorbeeld van een mislukte investering in de VS in de chemische distributie die Vopak honderd miljoen gulden heeft gekost. Pats, weg. Tegen die achtergrond heeft het me altijd verbaasd dat er in de raad van bestuur van Vopak niemand zat die een absolute expert was op het gebied van chemische distributie. Met Pruitt komt daar duidelijk verandering in.''

Die mening wordt gedeeld door Gerard Krans, voormalig bestuurder van Pakhoed. Krans heeft tegenwoordig een eigen distributiebedrijf en is vol enthousiasme over Pruitt. ,,Ik was indertijd bij Pakhoed verantwoordelijk voor de chemische distributie in Europa, Pruitt deed hetzelfde werk in de VS. Ik had daardoor veel met hem te maken. Een expert. Hij kent de markt als weinig anderen, ook de valkuilen. Ik vind zijn aanstelling een uitstekende keus van Vopak.''

De eerder genoemde energieconsultant vindt Pruitt om meerdere redenen op dit moment bij Vopak de juiste man op de juiste plaats. ,,Hij is Amerikaan en dus wat autocratischer. Hij durft daardoor wat gemakkelijker knopen door te hakken. Bovendien heeft hij een voorbeeldige financiële achtergrond. Dat kan beslist geen kwaad in een tijd dat Vopak wordt belaagd door een aantal potentiële buitenlandse kopers. Want het bedrijf herbergt puur goud. Die opslagterminals die Vopak wereldwijd heeft, zijn `spugende goudmijnen'. De som der delen van het bedrijf is dan ook veel meer waard dan de huidige beurswaarde.''

Na afronding van zijn universitaire studie in 1973 in Spokane (Washington) kwam de nu 50-jarige Pruitt terecht bij Arthur Andersen. Na een korte periode als accountant solliciteerde hij bij het Amerikaanse chemische distributiebedrijf Univar, dat uiteindelijk in zijn geheel werd opgeslokt door Pakhoed. Bij Pakhoed klom Pruitt op tot financieel bestuurder van Vopak USA, voordat hij in november toetrad tot de raad van bestuur van Vopak, dat in 2000 een omzet realiseerde van ruim vier miljard euro. ,,Ik kreeg voor het eerst met hem te maken in 1991 tijdens de onderhandelingen tussen Univar en Pakhoed'', zegt voormalig Pakhoed-bestuursvoorzitter Klaas Westdijk. ,,Ik zag al direct een man in hem met allerlei mogelijkheden. Hij heeft een perfect financieel-strategisch inzicht, maar is ook breder georiënteerd. Pruitt is down to earth. Het is mijns inziens een goede zet van Vopak hem de leiding te geven.''

Marc Serné