Formule I team van Prost verdwijnt

Eén dag nadat Renault in Parijs zijn Formule I-team presenteerde, viel vlakbij, in Versailles, het doek voor die andere Franse renstal, Prost Grand Prix. Het team van viervoudig wereldkampioen Alain Prost (46) werd gisteren door een rechtbank in Versailles failliet verklaard en houdt daarmee na vijf jaar op te bestaan. Het team, dat een schuld heeft van 30,5 miljoen euro, kon geen nieuwe sponsors vinden.

Door het faillissement van Prost is het onzeker of Jos Verstappen volgend seizoen voor het team van Arrows zal uitkomen, het team waarvan hij al twee jaar zonder veel succes deel uitmaakt. Zijn plaats dreigt ingenomen te worden door Heinz-Harald Frentzen. De Duitser kwam halverwege vorig seizoen bij Prost, nadat hij door het team van Jordan was ingeruild voor Jean Alesi.

Arrows-eigenaar Tom Walkinshaw meldde onlangs alleen de Braziliaan Enrique Bernoldi bij de internationale autosportfederatie (FIA) aan en niet Verstappen, hoewel de Nederlander al halverwege vorig jaar voor 2002 bijtekende. Frentzen is in gesprek met Walkinshaw en nu Prost van het toneel is verdwenen, is een overgang naar Arrows zijn enige optie. Voor Arrows is de Duitser aantrekkelijker dan Verstappen, omdat hij meer sponsorgeld inbrengt.

Verstappen vertrouwt desondanks op het contract dat hij in juni tekende. ,,Jos gaat ervan uit dat hij volgende week bij de geplande Arrows-test in Valencia aan de slag gaat'', zegt zijn manager Raymond Vermeulen tegen het persbureau ANP. ,,Hij is ook bij de presentatie van de nieuwe auto in Engeland, die waarschijnlijk eind deze week is. De aanmeldingsformulieren voor komend seizoen zijn ook al ingevuld.''

Volgens Vermeulen heeft het faillissement van Prost op maandag geen invloed op de positie van Verstappen. ,,Het maakt onze verhouding met Arrows niet anders. Wij hebben geen geluiden ontvangen dat de situatie is veranderd. Het is nu afwachten tot Walkinshaw de knoop doorhakt en het nieuws naar buiten brengt.''

Alle andere plaatsen voor het Formule 1-seizoen 2002 zijn al bezet. Mocht Verstappen zijn plek aan Frentzen verliezen, dan zou hij mogelijk nog als testcoureur kunnen werken. De Fin Mika Salo, zijn oude teamgenoot, zei onlangs dat de Nederlander goed als testcoureur bij Toyota zou passen. Ook de Duitse wereldkampioen Michael Schumacher van Ferrari, een vriend van Verstappen, bood in december zijn hulp aan.

Prost heeft als coureur (199 F1-races) meer succes gehad dan als teameigenaar. Begin '97 verwezenlijkte `le professeur' een droom door het team van Ligier over te nemen. Die renstal was in handen van de Italiaan Flavio Briatore, nu teambaas bij Renault en de man achter de twee wereldtitels van Michael Schumacher bij Benetton. Dieptepunt in het eerste seizoen van Prost Grand Prix: Olivier Panis brak bij een crash in Canada beide benen. Hoogtepunt: vervanger Jarno Trulli ging even aan de leiding in de GP van Oostenrijk.

In '98 sloot Prost een contract met Peugeot. De fabrikant vertrok aan het eind van het voor Prost rampzalig verlopen seizoen van 2000, toen Nick Heidfeld en Alesi achter het stuur zaten. Na het vertrek van Peugeot leek Prost Grand Prix ten dode opgeschreven, maar de Braziliaanse oud-coureur Pedro Diniz maakte een nieuwe start in 2001 mogelijk door aandeelhouder te worden en enkele miljoenen in het team te pompen. Het was uitstel van executie. Vorig seizoen viel het team alleen op door spectaculaire crashes van de Braziliaan Luciano Burti. In Spa ontsnapte hij na een touché met Eddie Irvine aan de dood.

Ondanks het verdwijnen van Prost staan er 3 maart toch 22 wagens aan de start tijdens de eerste race van het seizoen in Melbourne. Het team van Toyota debuteert.