BA zoekt partner

British Airways heeft de afgelopen vijf jaar geprobeerd samenwerkingsverbanden aan te gaan met verschillende luchtvaartmaatschappijen. Het mislukken van die pogingen – onlangs zag de maatschappij af van plannen om het bondgenootschap met American Airlines te verdiepen – moet de aandeelhouders een bang voorgevoel geven. Tot nu toe hebben de bilaterale luchtvaartverdragen tussen het Verenigd Koninkrijk en de VS ervoor gezorgd dat een zelfstandig bestaan voor British Airways niet al te pijnlijk was. Maar aan die bescherming zal ooit een eind komen.

Binnen afzienbare tijd zal de Europese Commissie de bevoegdheid overnemen om zulke verdragen te sluiten. Het Europese Hof van Justitie onderzoekt of de bestaande regelingen in strijd zijn met het Verdrag van Rome en kan nog deze maand met een voorlopig oordeel ten gunste van Brussel komen. Dat is een onprettig vooruitzicht voor British Airways.

De Britse regering heeft altijd geweigerd in te gaan op Amerikaanse verzoeken om het bestaande, protectionistische verdrag tussen beide landen te wijzigen, tenzij British Airways een vergaande overeenkomst met een Amerikaanse luchtvaartmaatschappij zou kunnen sluiten.

Natuurlijk zal het enige tijd duren voordat de Europese Commissie de touwtjes stevig in handen heeft. Maar als Brussel het luchtverkeer tussen de Europese Unie en de Verenigde Staten liberaliseert en British Airways alleen blijft staan, ziet de toekomst van de luchtvaartmaatschappij er somber uit. Op geliberaliseerde routes neemt de concurrentiedruk toe en dalen de prijzen. Als deel van een bondgenootschap kan British Airways de schade beperken door het marketingvoordeel uit te buiten en te bezuinigen. Maar zonder partner zijn die mogelijkheden er niet.

Andere Europese luchtvaartmaatschappijen hebben voor soortgelijke problemen gestaan. Zowel Lufthansa als Air France zijn erin geslaagd aantrekkelijke partners te vinden. Nu biedt KLM zichzelf aan en British Airways heeft belangstelling getoond. Als British Airways zijn Amerikaanse overeenkomst niet weet te redden, moet het bedrijf op zoek naar een andere oplossing. Het kan het zich niet veroorloven nog meer mogelijkheden door zijn vingers te laten glippen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld