SKELETON

Het is even wennen, de `nieuwe' sport skeleton die dit jaar op de Spelen is te zien. Helemaal nieuw is de variant op het bobsleeën niet: op de Spelen in 1928 en 1948 raasden skeletonsleeërs (beide malen in het Zwitserse St. Moritz, bakermat van skeleton) ook al op hun buik gelegen en met het hoofd naar beneden de ijsbaan af. Daarna raakte de sport in de vergetelheid, om nu in 2002 weer als onderdeel op de Olympische Spelen terug te keren.

Skeleton is een van de oudste sleesporten ter wereld. Rond 1880 werd in St. Moritz de eerste wedstrijd georganiseerd. Mannen en vrouwen namen plaats op een plank met daaronder twee ijzers en gleden met een noodvaart richting het lager gelegen dorp Celerina.

Skeleton gebeurt op een bobsleebaan en kent geen aparte competities voor mannen en vrouwen. Wel worden verschillende, op het eerste gezicht ingewikkelde, voorwaarden gesteld: het maximale gewicht van mannelijke sleeërs, inclusief het materiaal, is 115 kilogram. Als dat totale gewicht wordt overschreden, mag worden `bespaard' op dat van de slee. In die gevallen mag die nooit meer wegen dan 33 kilo, maar wel minder. Wordt het totale gewicht niet overschreden, dan mag de slee hoogstens 43 kilo wegen.

Voor vrouwen geldt een maximaal gewicht van lichaam en slee tezamen van 92 kilo. Bij overschrijding weegt de slee maximaal 29 kilo en anders 35. Voor mannen en vrouwen geldt dat de slee 80 tot 120 cm lang mag zijn en 8 tot 20 cm hoog.

De sporters mogen extra ballast meenemen om de slee te verzwaren, maar die mag niet aan het lichaam vastzitten.

De ijzers van de slee mogen niet worden verwarmd wat het glijden zou vergemakkelijken. Voor de start wordt het

ijzer getemperatuurd. Het ijkpunt (met een toegestane afwijking van 4 graden Celcius) is een slee die door de organisatie een uur voor de start is buitengezet. Voorts is het verboden de slee te voorzien van middelen om het sturen of remmen te verbeteren.

Over de naam van de sport doen verschillende verklaringen de ronde. De plausibelste is dat de sport pas skeleton ging heten toen rond 1892 de eerste stalen varianten op de baan verschenen en mensen de constructie op een skelet vonden lijken. Skeleton is, volgens beoefenaars, niet gevaarlijker dan bijvoorbeeld schaatsen. Een helm, kinbeschermer en vizier voor de ogen moeten de sleeër tijdens de afdaling (met snelheden tot 137 km/u) beschermen.

Overigens heeft Salt Lake City nog een sportieve primeur: voor het eerst is er bij het bobsleeën een competitie voor vrouwen.