Ericsson test het geduld van beleggers

Ericsson maakt vorderingen op de weg naar herstel, maar het tempo ligt frustrerend laag. Het Zweedse telecomconcern heeft zijn ambitieuze bezuinigingsdoelstellingen waargemaakt, maar de belangrijkste afzetmarkt voor infrastructuur blijft kwakkelen. Om zijn marktaandeel op peil te houden berekent Ericsson een groot deel van zijn kostenbesparingen aan zijn klanten door in de vorm van kortingen. De daling van de brutomarge, van 32,3 procent een jaar geleden naar 27,1 procent in het vierde kwartaal, vertelt het hele verhaal.

Dit patroon is niet nieuw, maar wel nieuw is dat het tot in de tweede helft van dit jaar kan blijven voortduren, te oordelen naar het teleurstellende orderboek. Kleine marges en een zwakke orderpositie zijn niet desastreus, want een groot deel van de ellende beperkt zich tot de activiteiten op het gebied van de vaste telefonie. De divisie voor mobiele systemen, de kroonjuweel van het bedrijf, blijft goeddeels buiten schot.

Maar Ericsson toont een karakteristieke sloomheid bij het terugschroeven van zijn ambities in de vaste telefonie. Dat zou kunnen leiden tot de verspilling van grote hoeveelheden geld, zoals dat ook bij de productie van mobiele telefoons is gebeurd.

Die productie is nu voor het grootste deel ondergebracht in een joint venture met Sony. Maar de resultaten over het vierde kwartaal laten zien dat de joint venture de gezonde bedrijfsonderdelen heeft gekregen en Ericsson met de rommel is blijven zitten. Die restanten, die Ericsson in het vierde kwartaal 1,7 miljard Zweedse kronen hebben gekost, zullen worden geliquideerd. Bovendien zal SonyEricsson dit jaar waarschijnlijk het break-evenpoint bereiken. De joint venture lijkt van plan te zijn zich te richten op de productie van gelimiteerde aantallen telefoons met een hoge winstmarge. De vrees voor blijvende verliezen neemt daardoor af. En het succes van Ericsson's model met kleurenscherm is een goed voorteken. Maar de mogelijkheden van deze markt zijn beperkt. Als de joint venture echt geld wil verdienen, moet zij zorgen voor een hele serie vergelijkbare successen.

Ericssons divisie voor mobiele systemen heeft het leeuwendeel van de orders op UMTS-gebied in de wacht gesleept en zal daar later dit jaar de vruchten van gaan plukken. De divisie profiteert ook van de trend onder Amerikaanse telecombedrijven om op GSM over te stappen.

Veel hangt ervan af wanneer de bedrijvigheid in deze sector precies zal aantrekken. Het probleem is dat beleggers door een beroerde eerste helft van het jaar moeten heenkijken om de resultaten te zien. Bovendien zal de winstmarge op de UMTS-systemen, net als bij veel andere nieuwe technologieën, in het begin aan de lage kant zijn. Daarom lopen de schattingen van analisten met betrekking tot de koers-winstverhouding van Ericsson in 2003 uiteen van 16 tot 35. Niemand hoeft zich te haasten het aandeel te kopen, want in de koers is een groot deel van het herstel van het concern al verdisconteerd. Maar als die koers daalt als gevolg van paniek over de kortetermijnvooruitzichten, kan het juist de moeite waard zijn een oogje in het zeil te houden.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld