Safin profiteert van de regen tegen Haas

Een regenpauze van drie kwartier en het discutabele beleid van de directie van de Australian Open om bij slecht weer het dak boven de Rod Laver Arena te sluiten, hebben de Duitse tennisser Tommy Haas vandaag een plaats in de finale gekost. Bij een 2-1 achterstand in sets (6-7, 7-6 en 3-6) was Marat Safin aan het einde van zijn krachten. Maar de 21-jarige Rus keerde na de gedwongen onderbreking als herboren terug en zette de `indoorpartij' vervolgens soepel naar zijn hand: 6-0 en 6-2. Op zijn 22ste verjaardag speelt Safin zondag de finale tegen de Zweed Thomas Johansson.

Safin toonde in de grillige halve finale tegen Haas weliswaar twee gezichten, maar hij had het geluk twee partijen op één baansoort te mogen spelen. In een moordende hitte begonnen de spelers aan de wedstrijd en Haas ging beter met die omstandigheden om dan de fletse Safin. ,,Ik voelde mijn benen niet en in die hitte was ik telkens een stap te laat'', vertelde hij. Fysiek bleek Safin onvoldoende geprepareerd op een marathon onder helse temperaturen, die op de baan opliepen tot veertig graden. ,,Een foutje van mij en de dokter'', luidde de cryptische verklaring van Safin. Of was de winnaar van de US Open van het vorig jaar wellicht gesloopt door zijn uitbundige levensstijl? Na zijn zege op Pete Sampras pronkte Safin opzichtig met de blonde schoonheden die zich in zijn spelersbox bevonden. ,,Ik heb de mooiste entourage van alle spelers in dit toernooi'', jubelde Safin en dat viel niet te ontkennen. Gretig zoemden de camera's van het Australische tv-station Channel 7 vandaag in op diep uitgesneden decolletés van de dames die hun handen stuk klapten voor Safin. ,,Vriendinnen van vrienden'', noemde Safin zijn aanhang. Geïrriteerd verwierp Safin echter de beschuldiging dat hij deze week tot zes uur in de ochtend op stap zou zijn geweest. ,,Dat zou ik graag willen, maar niet tijdens dit toernooi. Ik leef als een professional.'' Maar hij werd vandaag gered als een gokker die met één muntje de jackpot wint.

Bij een 1-0 voorsprong voor de Rus in de vierde set en 0-15 op de service van Haas werd de partij gestaakt wegens de regen. Voor Safin kwam de onderbreking als een verlossing. ,,Zonder die pauze zou ik waarschijnlijk hebben verloren'', bekende hij. ,,Haas speelde solide vanaf de baseline en vooral zijn service is sterk verbeterd. Gelukkig kon ik mijn benen laten masseren, waarna ik als een ander mens op de baan terugkeerde.'' Haas onderging een gelijksoortige metamorfose, maar hij mocht zich benadeeld voelen door het drastisch gewijzigde decor in de Rod Laver Arena. Onder een gesloten dak is de Australian Open immers een wezenlijk ander toernooi.

Achteraf zal Haas het vooral betreuren dat hij de tiebreak van de tweede set na een 3-0 voorsprong nog uit handen gaf. In dat geval had de 23-jarige Duitser na drie bedrijven definitief de kleedkamer kunnen opzoeken. Met zijn technisch volmaakte backhand had hij de slagenwisselingen met Safin gedicteerd tot zijn ritme door de regen werd gebroken. Haas wenste zich niet achter de voor hem noodlottige onderbreking te verschuilen, hoewel Safin zich in de tot sporthal omgebouwde arena als een vis in het water voelde. Eindelijk kwamen de splijtende returns van zijn racket, waar Safin zo lang naar had gezocht.

Op advies van zijn Israëlische parttime-coach Amit Naor zijn vaste begeleider Mats Wilander bleef thuis gunde Safin zichzelf meer tijd om de opslag van Haas te `lezen'. Het resultaat was navenant. En met zijn tot dan toe haperende opslag geselde hij Haas in de laatste twee sets. ,,Ik hanteer de pauze en het gesloten dak niet als een excuus'', zei Haas. Terwijl Safin van nieuwe energie werd voorzien, merkte de nummer 8 van de wereld bij de hervatting van de partij dat zijn benen nog langer dienst weigerden. Zenuwslopende duels had Haas in Melbourne achter de rug en zowel tegen Federer, die zelfs een matchpoint had, als tegen Martin moest hij een 2-1 achterstand in sets repareren. Ruim dertien uur had Haas tot de halve finale al op de baan gestaan. Maar met zijn eerste grandslamfinale in zicht blokkeerden lichaam én geest.

Zo blijft Haas in Duitsland in de schaduw staan van zijn vroegere idool Boris Becker en diens rivaal Michael Stich, maar hij had een grandslamtitel ook goed kunnen gebruiken in zijn machtsstrijd met de Duitse tennisbond (DTB). Twee weken lang voerde Haas in Melbourne een koude oorlog met de bestuurders van de DTB, die weigerden aan zijn eisen tegemoet te komen. ,,Nooit ben ik door de officials van de DTB ondersteund'', foeterde Haas. ,,Ze willen zelfs de kosten voor mijn fysiotherapeut niet voor hun rekening nemen.''

DTB-president Georg von Waldenfels een oude vriend van wijlen CSU-voorzitter Frans Joseph Strauss piekerde er niet over de rekening van 100.000 euro per jaar te betalen. Von Waldenfels dreigde zelfs de rebelse Haas uit het Davis-Cupteam te verbannen. Dat zou echter een valse start hebben betekend voor de nieuwe captain Michael Stich, die zich wijselijk buiten de polemiek hield tussen Haas en de DTB. Haas twijfelt nog of hij volgende maand met Duitsland tegen het Kroatië van Wimbledon-kampioen Goran Ivanisevic speelt. In Zagreb zou de nummer 1 van Duitsland een nieuwe kans krijgen om te bewijzen dat hij mentaal sterker is dan in zijn vaderland wordt gedacht.