BT zal vaste netwerk niet verkopen

British Telecom is absoluut niet van plan om zijn vaste netwerk te verkopen. Dat zegt de Nederlander Ben Verwaayen, die volgende week in Londen aantreedt als nieuwe bestuursvoorzitter van het Britse telecombedrijf .

Het is voor het eerst dat British Telecom (BT) zich zo expliciet uitlaat over de mogelijke verkoop van zijn telefoonlijnen. Onlangs meldden de Britse media nog dat Verwaayen een splitsing van het bedrijf overwoog, in een dienstverlener enerzijds en een netwerkbeheerder anderzijds. Dat scenario is ,,flauwekul'', zegt Verwaayen morgen in een vraaggesprek met deze krant.

Verwaayen, tot 1997 directeur van PTT Telecom (tegenwoordig KPN) en tot voor kort tweede man bij het Amerikaanse Lucent, meent dat BT geen toekomst heeft zonder eigen netwerk. Vooral zakelijke klanten vinden het ,,cruciaal'' dat hun telecombedrijf van begin tot eind controle heeft over het netwerk, aldus Verwaayen. ,,Er is geen toegevoegde waarde zonder die verantwoordelijkheid.''

In juli en augustus vorig jaar werden kort na elkaar twee verschillende biedingen gedaan op de vaste lijnen van BT. Eerst bood een consortium van Deutsche Bank, JP Morgan Chase en UBS Warburg 8 miljard pond (13 miljard euro). Later bood een groep onder leiding van de Duitse investeringsbank WestLB 10 miljard pond meer. Investeerders zijn vooral geïnteresseerd in de lokale lijnen, het koperdraad dat tussen de wijkcentrale en de woonkamer ligt. Deze zogenaamde local loop geeft directe toegang tot consumenten.

De Britse krant The Observer meldde eerder deze maand dat WestLB's bod nog steeds ,,een levendige kwestie'' is binnen BT. De krant baseerde zich op anonieme bronnen.

BT beleefde vorig jaar het moeilijkste jaar uit zijn bestaan. Net als veel andere Europese telecombedrijven investeerde het miljarden in geavanceerde mobiele telefonie (3G). Begin vorig jaar bedroeg de schuldenlast meer dan 45 miljard euro. In de loop van het jaar werd de schuld teruggebracht tot ongeveer 16 miljard euro door de verkoop van bedrijfsonderdelen, een aandelenemissie en de beursgang van de divisie voor mobiele telefonie (Mmo2). De mogelijkheid om het vaste netwerk te verkopen gold ook als belangrijke optie.

Verwaayen maakt over twee maanden een nieuwe strategie bekend voor BT. Critici stellen dat de toekomst van het Britse bedrijf somber is nu het zijn groeidivisie – mobiele telefonie – de deur uit heeft gedaan.