Luchtvaart past hoogteregels aan

De minimale afstand in hoogte tussen twee verkeersvliegtuigen in het Europese luchtruim is teruggebracht van 600 meter naar 300 meter. Dat heeft de Europese luchtverkeersorganisatie Eurocontrol, waarbij 41 landen zijn aangesloten, bekendgemaakt. Nieuwe, fijngevoelige hoogtemeters aan boord van de vliegtuigen hebben deze stap mogelijk gemaakt. Doel van de maatregel is het terugbrengen van vertragingen, het versoepelen van de doorstroming in het luchtruim, en het verminderen van de uitstoot van uitlaatgassen. Over de nieuwe afstanden is negen jaar overlegd door de EU-ministers van Verkeer.

De nieuwe minimumafstand in hoogte tussen twee vliegtuigen geldt alleen boven 9.500 meter. Op deze hoogte ondervinden vliegtuigen door de ijle lucht minder weerstand, hetgeen brandstof bespaart en een hogere snelheid mogelijk maakt. Doordat vliegtuigen dichter op elkaar vliegen, komen er een paar nieuwe zogeheten `viaducten' (vaste kruishoogtes voor vliegtuigen) bij, waardoor de capaciteit in het luchtruim met 20 procent toeneemt. In totaal schat Eurocontrol de besparingen - door minder vertragingen en kerosinegebruik - op 3,9 miljard euro per jaar. De uitstoot van kerosine zou voor het totale vliegverkeer zelfs kunnen dalen met 290.000 ton.

Dat de nieuwe maatregel niet eerder is ingevoerd, komt doordat de hoogtemeters tot voor kort soms onzorgvuldig waren op grotere hoogtes. De lagere luchtdruk daar maakt een exacte hoogtebepaling lastig, waardoor de kans op een ongeluk te groot werd. De nieuwe meetapparatuur heeft die problemen niet.

Op de transatlantische routes is de onderlinge afstand in hoogte tussen vliegtuigen al jaren 300 meter. Dat komt door de overzichtelijkheid en voorspelbaarheid van het vliegverkeer op die routes. In de Europese ochtend en middag vertrekken de vliegtuigen van Europa naar Amerika, en in de Amerikaanse avond vertrekken de vluchten naar Europa. ,,In het Europese luchtruim is de situatie veel drukker en onoverzichtelijker'', aldus een woordvoerder van Eurocontrol op de luchthaven van Maastricht. Eurocontrol regelt het Europese vliegverkeer op de grotere hoogtes. De verkeersleiding voor de Benelux is gevestigd op Maastricht-Beek.