Kenneth Lay treedt af als topman Enron

De topman van Enron, Kenneth Lay, is gisteren afgetreden, maar blijft in het bestuur van het vrijwel bankroete Texaanse energieconcern om zich zo af te schermen tegen wettelijke aansprakelijkheid.

De man die Enron naar de afgrond stuurde, speelt een centrale rol in de onderzoeken van het Amerikaanse Congres, het federale ministerie van Justitie en in wel vijftig civiele rechtszaken.

Lay (59), vertrouweling van de familie Bush, slaagde er niet in Enron te behoeden voor het grootste faillissement in de Amerikaanse geschiedenis. De hulp die hij vorig jaar bij zijn vrienden in Washington zocht, onder wie minister Paul O'Neill van Financiën, werd niet gehonoreerd.

Vorige week onthulden onderzoekers van het Amerikaanse Congres een intern bedrijfsmemo waaruit blijkt dat Lay, die altijd heeft gezegd dat hij weinig wist van de ingewikkelde financiële transacties van Enron, was gewaarschuwd voor de mogelijk val van het concern.

Lay treedt feitelijk uit dienst van Enron, maar blijft wel in het bestuur zitten, aldus een verklaring gisteren van het bedrijf. Daardoor is Lay beschermd tegen rechtszaken, omdat Enron zijn management daartegen heeft verzekerd. De Amerikaanse wetgeving, zowel op federaal niveau als op dat van staten, houdt besturen van ondernemingen alleen verantwoordelijk voor de ernstigste vorm van fraude en zwendel. De wetgeving is volgens juridische deskundigen bedoeld om topmanagers af te schermen van wettelijke aansprakelijkheid om zo bestuursfuncties aantrekkelijker te maken.

,,Ik wil dat Enron overleeft'', zei Lay gisteren in de verklaring, ,,en daarvoor hebben we iemand aan de leiding nodig die zich daarop voor de volle honderd procent kan concentreren. Helaas vergt dat, met al die onderzoeken die lopen, te veel van mijn tijd en wordt het buitengewoon lastig me te wijden aan wat voor de aandeelhouders het belangrijkste is.''

Enron zoekt nu naar een in reorganisatie gespecialiseerde interim-topman tot een definitieve opvolger voor Lay is gevonden. De beslissing van Lay is genomen in overleg met de belangrijkste schuldeisers, zei een woordvoerder van Enron gisteren.

Volgens analisten zijn de schuldeisers bang dat ze van hun 40 miljard dollar (45,3 miljard euro) aan uitstaande leningen minder zullen terugzien dan ze hadden gehoopt. Enron, tot voor kort de grootste energiehandelaar ter wereld, zou zo'n 8 miljard dollar aan activa hebben aangewezen voor eventuele verkoop om aan zijn schuldeisers tegemoet te komen.