Hingis nu de underdog tegen Capriati

Voor de zesde keer op rij bereikte de Zwitserse tennisster Martina Hingis vandaag de finale van de Australian Open door de Amerikaanse Monica Seles in drie sets (4-6, 6-1 en 6-4) te verslaan. Daarmee evenaarde Hingis het record van de Australische Evonne Cawley-Goolagong, die sinds de invoering van het proftennis in 1968 hetzelfde presteerde tussen 1971 en 1976. De eindstrijd wordt een herhaling van vorig jaar, want de Amerikaanse titelverdedigster Jennifer Capriati beëindigde in drie sets (7-5, 3-6 en 6-1) de droom van de Belgische tiener Kim Clijsters.

Als fitness zaterdag de doorslag zal geven, lijkt de 21-jarige Hingis in het voordeel ten opzichte van de fysiek gesloopte Capriati. Op het mentale vlak zijn de rollen bovendien omgedraaid in vergelijking met het toernooi in 2001, toen Capriati vanuit het niets met een duister verleden afrekende.

,,Jarenlang was ik de prooi waarop gejaagd werd'', constateerde Hingis, die in oktober vorig jaar op het toernooi in Filderstadt haar enkelbanden scheurde. ,,Maar sinds mijn rentree in het circuit ben ik de jager geworden. Ik speel veel beter dan ik had verwacht. Natuurlijk heb ik aan mezelf getwijfeld, omdat ik sinds januari 1999 geen grandslamtitel heb gewonnen. Maar dit keer heeft Capriati alles te verliezen en kan ik in de finale vrijuit spelen.''

Capriati erkende dat ze niet langer het scenario kan volgen van de vorige editie van de Australian Open, toen niemand rekening met haar hield. ,,Ik weet hoe Hingis zich nu voelt, want ik verkeerde vorig jaar in dezelfde positie'', vertelde de 25-jarige Amerikaanse. ,,Ik had toen het idee dat ik meer gebrand was op de titel dan Hingis. Maar ze oogt nu slanker en fitter dan in 2001. Vorig jaar speelde Martina in belangrijke partijen te passief, ze leek geïntimideerd door de gedachte dat ze de kracht van de zusjes Williams, Davenport en mij niet langer kon beantwoorden. Maar Hingis maakte een gedreven indruk in de partij tegen Seles. Ze bewoog zich uitstekend en ze geldt als de underdog in de finale.''

Capariati, die last heeft van haar heup, profiteerde vandaag van haar ruime ervaring, want Clijsters leek na de winst in de tweede set op weg naar een sensatie. ,,Ik hoorde Jennifer hijgen en puffen op de baan, daarom probeerde ik lange rally's te spelen'', vertelde het Vlaamse supertalent. Maar de nummer 1 van de wereld veranderde van tactiek, verscheen tot verbazing van haar jonge tegenstander regelmatig aan het net en voorkwam dat ze te veel moest lopen. Op breakpoint in de eerste game van de laatste set maakte Clijsters prompt de verkeerde keuze met een sullig dropshot.

Nadat ze haar service op 1-0 moest inleveren, kwam ze er niet meer aan te pas. Zo ontregeld was Clijsters in de slotfase van de matige partij, dat ze na een lob van Capriati een pirouette maakte en de bal in het net drukte. Ze zal er niet lang van wakker liggen. Lachend kondigde `Kimmeke' aan zich nu te ontfermen over haar één jaar jongere zusje Elke, die de kwartfinales bereikte in het juniorentoernooi op Melbourne Park. Elke kan die steun wel gebruiken, want het kostte de jongste dochter van oud-voetbalinternational Lei Clijsters vandaag al de grootste moeite om het afzichtelijke `terugduwtennis' van de Nederlandse Dominique van Boekel af te straffen.

De finale wordt een slijtageslag, vermoedt Kim Clijsters. Capriati kan zich vastklampen aan de gedachte dat de service van Hingis nog net zo kwetsbaar is als voor haar blessure. Bij Seles was de tank echter leeg na haar stunt tegen Venus Williams. Slechts één set benaderde de viervoudig kampioene in Melbourne het niveau van die confrontatie in de kwartfinales, toen ze zich eindelijk verloste van haar `Venus-complex'. Vlijmscherp waren de dubbelhandige slagen van Seles in de eerste set en meedogenloos haar returns op de tweede service van Hingis, die ballen met een lachwekkende snelheid van 112 kilometer per uur over het net stuurde.

Maar door de povere tegenstand op de zwakste Australian Open sinds jaren begon het toernooi voor de Zwitserse in feite pas in de halve finales. Aan energie had Hingis dus geen gebrek. Met haar partner Anna Koernikova kwalificeerde de huidige nummer 4 van de WTA-ranking zich vandaag ook voor de finale van het dubbeltoernooi door het als eerste geplaatste koppel Raymond/Stubbs na de verloren eerste set een pak slaag te geven: 6-7, 6-1 en 6-0. Als enige van de topspeelsters kon Hingis zich die optredens in het dubbelspel veroorloven, als een nuttige training na de verplichte nummers in het enkelspel.

Vorig jaar was Hingis mentaal versleten na haar overwinningen op de zusjes Williams en kon ze zich niet meer opladen voor de finale tegen Capriati. Dit jaar hoefde de drievoudig winnares van de Australian Open haar klasse slechts aan te spreken in de laatste twee sets tegen Seles. Niemand kan zo goed schaken op een tennisbaan als Hingis, die op basis van haar anticipatievermogen het spel van haar opponenten kan `lezen'. De ontgoochelde Seles constateerde dat Hingis bijtijds het gif in haar slagen wist te neutraliseren. Het zal haar belangrijkste wapen zijn in de wraakoefening tegen Capriati.