Asielzoekers in Australië naaien hun mond dicht

Opnieuw wordt Australië opgeschrikt door problemen met asielzoekers. Meer dan zeventig Afghaanse vluchtelingen hebben hun mond dichtgenaaid om te protesteren tegen hun behandeling.

Hongerstakingen, pogingen tot zelfmoord, branden, rellen. De problemen in het Australische asielzoekerscentrum Woomera, bijna 500 kilometer ten noorden van de stad Adelaide in de Simpson-woestijn, stapelen zich op. Vannacht probeerden vijftien gevangenen zichzelf op te hangen.

Afgelopen weekeinde werd bekend dat meer dan zeventig asielzoekers, onder wie enkele kinderen, hun lippen vastnaaiden. Vijftien anderen zouden schoonmaakmiddelen hebben gedronken. Meer dan tweehonderd asielzoekers zijn in hongerstaking, zo meldt het Australische persbureau AAP.

De asielzoekers, voornamelijk Afghanen, zeggen dat ze niet protesteren om een visum te krijgen, maar willen klagen over hun behandeling.

In november bevroor de Australische regering alle asielaanvragen van Afghaanse vluchtelingen omdat hun status volgens minister van Immigratie Philip Ruddock is veranderd. De asielzoekers hebben niet langer een ,,gegronde angst voor vervolging''. Veel van de asielzoekers deden hun aanvraag als ,,slachtoffer van het Talibaan-regime'', en volgens Ruddock is het nu veilig om terug te keren naar Afghanistan.

De protesterende asielzoekers hebben via de media laten weten dat als Australië ze niet langer als vluchteling erkent, ze aan de Verenigde Naties willen worden overgedragen. In een briefje aan televisiezender ABC News schrijven de asielzoekers: ,,We willen vrijheid of de dood. We vragen het Australische volk ons te helpen. We willen geen visa, maar vrij zijn van het prikkeldraad.''

De acties van de asielzoekers staan niet op zichzelf. In november kwamen 250 Afghaanse vluchtelingen in Woomera in opstand en brachten voor meer dan 140.000 Australische dollar (82.000 euro) schade aan het centrum toe. Begin deze maand probeerden asielzoekers het opvangcentrum in brand te steken, en verminkten enkele vluchtelingen zichzelf.

Asielzoekers in het Marbyrnong Detention Center vlakbij Melbourne protesteren ook en weigeren voedsel.

Minister Ruddock zegt niet te zullen zwichten voor de acties van de asielzoekers, die hij ,,chantage'' noemt. De minister van immigratie gaf aan dat acht kinderen die zondag in een ziekenhuis werden opgenomen zodat hun lippen konden worden losgesneden, van hun ouders weggehaald zullen worden.

,,Als ouders het leven van hun kinderen in gevaar brengen, dan is het de taak van de staat om in te grijpen'', zei Ruddock tegen de krant Sydney Morning Herald.

Een van de hoogste ambtenaren van het ministerie van Immigratie heeft inmiddels ontslag genomen. Neville Roach zegt in een verklaring dat hij zich niet meer kan verenigen met het standpunt van de minister.

Steeds meer Australische parlementariërs eisen het aftreden van minister Ruddock over de aanhoudende onrust rondom asielzoekers. De minister moet deze maand voor een parlementaire commissie verschijnen die de komst van een vluchtelingenboot vorig jaar oktober onderzoekt. Vluchtelingen zouden toen kinderen overboord hebben gezet om daarmee toegang tot Australië te krijgen. Ruddock ontkent dat hij afwist van het overboordzetten van de kinderen.

Australië heeft een van de strengste regels voor illegale immigranten. Diegenen die zonder geldig visum proberen binnen te komen, worden in beveiligde kampen in de woestijn ondergebracht. Een asielaanvraag kan jaren duren. Desondanks proberen er jaarlijks duizenden bootvluchtelingen het land binnen te komen.