Winkelketen Kmart vraagt uitstel betaling

De 103-jaar oude Amerikaanse winkelketen Kmart heeft gisteren uitstel van betaling aangevraagd. Het bedrijf, dat 2.114 vestigingen telt, is in financiële problemen terechtgekomen door desastreuze verkopen tijdens Kerst en felle prijsconcurrentie met de aartsrivalen Wal-Mart en Target. De schuldenberg van het in de staat Michigan gevestigde Kmart is opgelopen tot 11,3 miljard dollar (10 miljard euro). De winkelier heeft vrijwillig surseance aangevraagd om zich te beschermen tegen schuldeisers.

De financiële problemen van de op één na grootste `prijsvechter' in de Verenigde Staten tekende zich de afgelopen weken al af. Aanvankelijk ontkende de onderneming, waar 250.000 mensen werken, hardnekkig geruchten over een naderend bankroet. Als reactie daarop belandde de koers van het supermarktconcern in een vrije val. In een tijdsspanne van twee weken daalde de koers met 70 procent.

Kmart zegt verschillende scenario's te hebben onderzocht hoe verder te gaan maar koos uiteindelijk voor uitstel van betaling nadat een overbruggingskrediet van 2 miljard dollar was verzekerd. Kmart verklaarde daarvan direct 1,15 miljard nodig te hebben. De ruim 2.100 winkels blijven daardoor voorlopig open. Door een reorganisatie, waarbij volgens marktvorsers 500 slecht renderende vestigingen moeten worden opgedoekt, tracht de discounter er volgend jaar bovenop te komen. Kmart heeft al 350 franchisewinkels gesloten. ,,We zullen de kans om een frisse start te maken optimaal benutten'', verklaarde bestuursvoorzitter C. Conaway gisteren.

Kmart is een winkelketen die naast levensmiddelen ook kleding, auto-accessoires en huishoudelijke artikelen verkoopt. Vorig jaar behaalde de onderneming hiermee een verliesgevende omzet van 30 miljard dollar. Afgelopen jaar vormde geen uitzondering.

Om de reorganisatie in goed vaarwater te brengen zijn twee nieuwe managers aangetrokken. Naast het sluiten van verliesgevende vestigingen heeft Kmart logistieke problemen.

De nu aangekondige reorganisatie is niet de eerste. Kmart was de afgelopen tijd al bezig de winkels te verbeteren en maakte meer gebruik van moderne computersystemen.