Strijdkrachten VS versoepelen kledingregels in Saoedi-Arabië

De Amerikaanse strijdkrachten hebben besloten dat vrouwelijke militairen in Saoedi-Arabië niet langer verplicht zijn om buiten de bases de alles verhullende zwarte abayah te dragen. Wel wordt vrouwen in een richtlijn van generaal Tommy Franks, chef van het Amerikaanse Central Command, sterk aangeraden een abayah te dragen in Saoedi-Arabië, waar een zeer conservatieve stroming van de islam dominant is. De richtlijn is gisteren door zegslieden in het Pentagon en het Congres bekendgemaakt.

Het besluit volgt op een gerechtelijke actie door luitenant-kolonel Martha McSally, die wilde bereiken dat zij in Saoedi-Arabië, als christen, de islamitische (kleding)regels niet hoefde te volgen. Zij voerde aan dat daarmee haar religieuze vrijheid werd geschonden. Als vrouw werd zij bovendien gediscrimineerd doordat zij buiten de luchtmachtbasis Prins Sultan bij Riad vergezeld diende te zijn van een mannelijke chaperon en in een auto op de achterbank moest zitten. Deze voorschriften van het Amerikaanse ministerie van Defensie blijven van kracht. Vrouwen mogen geen auto besturen in Saoedi-Arabië.

Een woordvoerder van het Central Command onderstreepte gisteren dat McSally's rechtszaak niets met de beleidswijziging te maken heeft. ,,Het beleid werd al opnieuw bekeken vóór de rechtszaak werd aangespannen'', zei hij.

McSally, de eerste Amerikaanse vrouw die als pilote een gevechtsmissie uitvoerde, zal haar rechtszaak niet intrekken, aldus een advocaat van het Rutherford instituut, een groep die opkomt voor godsdienstvrijheid en die haar vertegenwoordigt. McSally zelf, inmiddels gestationeerd op een basis in Arizona, zei een week geleden in een vraaggesprek met de Britse Daily Telegraph dat haar actie zeer slecht was gevallen in de strijdkrachten. ,,Er was een reusachtig negatieve reactie. Mijn gebrek aan loyaliteit en onprofessionalisme en slecht leiderschap [..] alles waarvoor ze me eerder hadden bevorderd.'' Daarentegen heeft zij in het Congres veel steun gekregen.

De affaire is een van verscheidene splijtzwammen tussen de VS en Saoedi-Arabië die de bilaterale betrekkingen ondermijnen. De Amerikaanse militaire aanwezigheid zelf in het land dat de heiligste islamitische plaatsen herbergt is omstreden (zie de activiteit van Osama bin Laden), reden dat Amerikaanse militairen wordt geadviseerd met de grootste discretie naar buiten te treden. De voorzitter van de Senaatscommissie voor de Strijdkrachten, Carl Levin, zei recentelijk dat de luchtmacht wegens alle beperkingen mogelijk beter de basis Prins Sultan kan opgeven. Een hoge Saoedische functionaris zei vorige week tegen The Washington Post dat de Verenigde Staten ,,te lang zijn blijven plakken'' en dat de Amerikaanse militaire aanwezigheid een probleem is geworden. Officieel zijn de relaties echter ,,uitstekend'', zoals kroonprins Abdullah gisteren nog zei.