Clijsters nummer één in de hiërarchie van België

Het Belgische vrouwentennis floreert op de Australian Open. Kim Clijsters deelde vandaag een mentale klap uit aan landgenote Justine Henin. ,,Als je blijft genieten, voel je geen druk.''

Als een wolk van parfum bedwelmt het Belgische vrouwentennis de Australian Open, maar de hiërarchie in België begint duidelijke vormen aan te nemen. In de kwartfinales verloor de 19-jarige Justine Henin vandaag voor de vierde keer van haar één jaar jongere landgenote Kim Clijsters, die in twee sets (6-2 en 6-3) onderstreepte dat ze meer is dan alleen de koningin van Vlaanderen. Morgen treft Clijsters in de halve finales de Amerikaanse titelverdedigster Jennifer Capriati, die in twee sets (6-2 en 6-2) geen mededogen kende met de Française Amelie Mauresmo.

Die confrontatie wordt een herhaling van de bijzondere finale, vorig jaar op het gravel van Roland Garros, toen Capriati de Belgische tiener pas na 22 games (12-10) in de derde set op de knieën kreeg. Het lijkt al normaal dat een meisje van achttien jaar zich definitief bij de wereldtop heeft gemeld. Uit respect voor de verbluffende krachtsinspanningen van Clijsters nodigde Capriati haar na Roland Garros diverse keren uit voor een trainingssessie. Kimmeke wordt in het circuit niet alleen serieus genomen, omdat ze een relatie heeft met de nummer één bij de mannen, Lleyton Hewitt. Daardoor is Clijsters in Australië wel als een `halve Aussie' geadopteerd, maar de jonge Vlaamse heeft de liefde niet nodig om zich als de hartenbreker van het vrouwentennis te presenteren.

Qua spelopvatting zou Clijsters het zusje van Hewitt kunnen zijn. Zo lichtvoetig beweegt de gespierde Clijsters zich over de baan dat ze de bal met haar krachtige slagen kan neerleggen waar ze wil. Forehand, backhand, het maakt niet uit welk wapen ze in stelling brengt. Ook in tactisch opzicht is ze gegroeid. Wilde Clijsters vorig jaar in Melbourne met harde, vlakke slagen nog te geforceerd de power van Davenport beantwoorden, in het duel met Henin toonde ze vandaag ook over een geniepige topspin te beschikken. ,,Ik heb veel geleerd door naar de mannen te kijken'', vertelde Clijsters. ,,Bovendien heb ik na drie jaar in het circuit meer ervaring dan vroeger.''

Maar de basis van haar indrukwekkende opmars op de wereldranglijst Clijsters staat vijfde voor Serena Williams en heeft nummer vier Hingis al in het vizier ligt toch vooral in de hartverwarmende spelvreugde, die ze ook in Melbourne uitstraalt. Eigenlijk heeft Clijsters dringend rust nodig, want de spieren in haar rechterarm protesteren al weken tegen de overbelasting. Maar ze heeft de doktoren verzekerd dat een sterke geest de lichamelijke ongemakken nog wel even kan compenseren. En wie blijft winnen, voelt geen pijn.

Ten onrechte betitelde Capriati de toptienspeelsters Clijsters en Henin als ,,de Belgische zusters'', want hun pikante ontmoeting vandaag in de Rod Laver Arena was niet alleen een contrast in speelstijlen. ,,Ik ben wat losser, meer open dan Henin'', vertelde Clijsters al voor de Belgische klassieker in Melbourne. Vergeleken met de vroeg oud geworden Henin is Clijsters het bloemenmeisje van de Australian Open, zeker nu ze in de halve finales wordt omringd door drie vrouwen (Capriati, Hingis en Seles) met een litteken. Mentaal bleek Henin dan ook niet opgewassen tegen de huidige nummer 1 van België, die zich als een bête noir heeft gemanifesteerd.

De tweede game duurde weliswaar dertien minuten, maar al vroeg in de partij zette Clijsters de toon voor een nieuwe triomftocht. Henin twijfelde aan haar tactiek, liet zich meters achter de baseline drukken en moest met haar ranke gestalte wel worden overpowered in de lange slagenwisselingen. Een Henin in topvorm laat haar fluwelen, met één hand geslagen, backhand knallen als de zweep van een leeuwentemmer. Maar juist het kroonjuweel in het repertoire van de Wimbledon-finaliste was vandaag onvindbaar. Met dertig onnodige fouten gelijkelijk verdeeld over fore- en backhand riep de kleine Waalse de nederlaag over zichzelf af.

Haar Argentijnse coach Carlos Rodriguez velde een onbarmhartig oordeel over het matige optreden van zijn pupil. ,,Henin kan de druk niet aan van een prestigestrijd met Clijsters, het wordt tijd dat ze tot bezinning komt'', constateerde hij. Als directeur van de Waalse tennisfederatie kan Rodriguez zich onafhankelijk opstellen, waardoor hij de realiteit niet uit het oog verliest. ,,Henin moet zich eerst vast in de toptien nestelen voor ze aan grandslamtitels begint te denken. Voorlopig heeft Justine sinds Wimbledon vorig jaar niet meer van een speelster uit de toptien gewonnen.''

Maar kan Rodriguez ook de sloten in haar ziel ontgrendelen? Als iemand is getekend door het leven is het Henin. Haar moeder overleed toen ze nog een kind was en met haar dominante vader heeft ze inmiddels alle banden verbroken. Een nichtje van Henin kwam om het leven bij een ongeval en vorig jaar overleed ook haar grootvader, met wie ze wel innige betrekkingen onderhield. Haar aanstaande echtgenoot en coach Rodriguez hebben een schuilkelder gegraven voor de introverte Henin, die ze alleen verlaat om te tennissen. ,,Ik ken Justine eigenlijk niet'', zei Clijsters, terwijl ze hand in hand met haar landgenote de WTA Tour verkende. Ze kent zichzelf gelukkig maar al te goed. ,,Ik voel geen druk nu ik opnieuw op de drempel van een grandslamfinale sta'', ze Clijsters. ,,Als je elke dag blijft genieten van je sport voel je namelijk geen druk.''